Zukünftige Impfstoffe hängen von knappen Testpersonen ab: Affen

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Mark Lewis wollte unbedingt Affen finden. Millionen von Menschenleben auf der ganzen Welt standen auf dem Spiel.

Herr Lewis, der Geschäftsführer von Bioqual, war verantwortlich für die Bereitstellung von Laboraffen für Pharmaunternehmen wie Modern und Johnson & Johnson, die die Tiere brauchten, um ihre Covid-19-Impfstoffe zu entwickeln. Aber als das Coronavirus letztes Jahr in den Vereinigten Staaten verbreitet wurde, gab es weltweit nur wenige der speziell gezüchteten Affen.

Ungefähr ein Dutzend Unternehmen, die Wissenschaftler nicht mit Affen versorgen konnten, die jeweils mehr als 10.000 US-Dollar kosten können, suchten auf dem Höhepunkt der Pandemie nach Versuchstieren.

“Wir haben die Arbeit verloren, weil wir die Tiere nicht rechtzeitig versorgen konnten”, sagte Lewis.

Die Welt braucht Affen, deren DNA der des Menschen sehr ähnlich ist, um Covid-19-Impfstoffe zu entwickeln. Ein globaler Mangel, der sich aus der unerwarteten Nachfrage aufgrund der Pandemie ergibt, wurde jedoch durch ein kürzlich erlassenes Verbot des Verkaufs von Wildtieren aus China, dem führenden Anbieter von Labortieren, verschärft.

Der jüngste Mangel hat die Diskussion über die Schaffung eines strategischen Affenreservats in den Vereinigten Staaten wiederbelebt, einem Notvorrat, der dem von der Regierung für Öl und Getreide unterhaltenen ähnlich ist.

Da neue Varianten des Coronavirus die derzeitige Menge an Impfstoffen überflüssig zu machen drohen, suchen Wissenschaftler nach neuen Affenquellen, und die USA überdenken ihre Abhängigkeit von China, einem Rivalen mit eigenen Biotech-Ambitionen.

Die Pandemie hat unterstrichen, wie sehr China die Versorgung mit lebensrettenden Gütern kontrolliert, einschließlich Masken und Drogen, dass die Vereinigten Staaten in einer Krise brauchen.

Amerikanische Wissenschaftler haben private und staatlich finanzierte Einrichtungen in Südostasien sowie auf Mauritius, einem winzigen Inselstaat vor Südostafrika, nach Beständen ihrer bevorzugten Testpersonen, Rhesusaffen und Cynomolgusaffen, auch als Langschwanzmakaken bekannt, durchsucht.

Aber kein Land kann das wieder gutmachen, was China zuvor geliefert hat. Vor der Pandemie lieferte China nach Schätzungen der Analysten, die auf Daten der Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten basieren, über 60 Prozent der 33.818 Primaten, hauptsächlich Cynomolgus-Makaken, die 2019 in die USA importiert wurden.

In den Vereinigten Staaten leben in ihren sieben Primatenzentren 25.000 Laboraffen – vorwiegend Rhesusaffen mit rosa Gesichtern. Etwa 600 bis 800 dieser Tiere wurden seit Beginn der Pandemie einer Coronavirus-Forschung unterzogen.

Wissenschaftler sagen, dass Affen die idealen Proben für die Erforschung von Coronavirus-Impfstoffen sind, bevor sie an Menschen getestet werden. Die Primaten teilen mehr als 90 Prozent unserer DNA. Aufgrund ihrer ähnlichen Biologie können sie mit Nasentupfern getestet und ihre Lungen gescannt werden. Wissenschaftler sagen, dass es fast unmöglich ist, einen Ersatz zu finden, um Covid-19-Impfstoffe zu testen, obwohl Medikamente wie DexamethasonDas Steroid, das zur Behandlung von Präsident Donald J. Trump verwendet wurde, wurde an Hamstern getestet.

Die Vereinigten Staaten verließen sich einst auf Indien, um Rhesusaffen zu liefern. Aber 1978 in Indien stoppte seine Exporte nachdem die indische Presse berichtet hatte, dass die Affen in den USA für militärische Tests eingesetzt wurden. Pharmaunternehmen suchten nach einer Alternative.

Schließlich landeten sie auf China.

Die Pandemie verärgerte die jahrzehntelange Beziehung zwischen amerikanischen Wissenschaftlern und chinesischen Zulieferern.

“Als der chinesische Markt geschlossen wurde, musste jeder nur zu einer geringeren Anzahl verfügbarer Tiere gehen”, sagte Lewis.

Seit Jahren haben auch mehrere Fluggesellschaften, darunter die großen amerikanischen Fluggesellschaften weigerte sich, Tiere zu transportieren in der medizinischen Forschung wegen des Widerstands von Tierschützern eingesetzt.

In der Zwischenzeit hat sich der Preis für einen Cynomolgus-Affen gegenüber dem Vorjahr auf weit über 10.000 US-Dollar mehr als verdoppelt, sagte Lewis. Wissenschaftler, die Heilmittel für andere Krankheiten, einschließlich Alzheimer und AIDS, erforschen, sagen, dass ihre Arbeit verzögert wurde, da die Coronavirus-Forscher Vorrang für die Tiere haben.

Der Mangel hat dazu geführt, dass immer mehr amerikanische Wissenschaftler die Regierung auffordern, eine konstante Versorgung der Tiere sicherzustellen.

Skip Bohm, stellvertretender Direktor und leitender Veterinärarzt am Tulane National Primate Research Center außerhalb von New Orleans, Die Diskussion um ein strategisches Affenreservat habe vor etwa 10 Jahren unter den Direktoren der nationalen Primatenforschungszentren begonnen. Aufgrund des Geld- und Zeitaufwands für den Aufbau eines Zuchtprogramms wurde jedoch nie ein Vorrat angelegt.

“Unsere Idee ähnelte der strategischen Ölreserve, da es irgendwo sehr viel Kraftstoff gibt, der nur im Notfall erschlossen wird”, sagte Professor Bohm.

Als jedoch neue Varianten des Virus entdeckt werden, die möglicherweise den Wettlauf um einen Impfstoff wieder aufnehmen, sagen Wissenschaftler, dass die Regierung sofort Maßnahmen auf dem Vorrat ergreifen muss.

“Das strategische Affenreservat ist genau das, was wir brauchten, um mit Covid fertig zu werden, und wir hatten es einfach nicht”, sagte Keith Reeves, Hauptforscher am Zentrum für Virologie und Impfstoffforschung der Harvard Medical School.

Eine robuste strategische Reserve könnte jedoch immer noch nicht in der Lage sein, die explodierende Nachfrage nach Labortieren zu befriedigen, wie Forscher in China erfahren haben. Selbst mit einem von der Regierung kontrollierten Vorrat von etwa 45.000 Affen sagen Forscher in China, dass sie auch mit einem Mangel zu kämpfen haben.

Forscher sammeln oft Hunderte von Proben von einem einzelnen Affen, dessen Gewebe jahrelang eingefroren und über lange Zeiträume untersucht werden kann. Die Wissenschaftler sagen, dass sie das Beste aus jedem Tier machen, aber mit Covid-19 infizierte Affen können nicht zurückgebracht werden, um unter anderen gesunden Tieren zu leben, und müssen schließlich eingeschläfert werden.

Im Januar teilte Shen Weiguo, General Manager der Shanghai Technology Venture Capital Group, den lokalen Gesetzgebern mit, dass drei große biomedizinische Unternehmen in der Stadt laut einem Bericht in den staatlichen Nachrichtenmedien im vergangenen Jahr knapp 2.750 Forschungsaffen waren. Das Defizit soll in den nächsten fünf Jahren jährlich um 15 Prozent steigen, sagte Shen.

Hubei Topgene Biotechnology züchtet Affen für eigene Forschung und für den Export. Die USA waren früher das wichtigste Exportziel, aber das Unternehmen verfügt derzeit nicht über genügend Tiere, um eigene Experimente durchzuführen, sagte Yan Shuo, ein Verkaufsleiter.

“Jetzt geht es nicht einmal um Geld”, sagte Herr Yan. “Wir haben nicht einmal Affen, die wir im Ausland verkaufen können.”

Die Vereinigten Staaten unterhalten sieben nationale Primatenforschungszentren, in denen die Tiere, wenn sie nicht erforscht werden, in Kolonien mit Zugang zur Natur und Anreicherungsaktivitäten leben. Die Einrichtungen sind an Forschungsuniversitäten angeschlossen und werden von den National Institutes of Health finanziert. Tierschützer beschuldigen seit langem die Zentren des Missbrauchs, einschließlich der Trennung von Babys von ihren Müttern.

Matthew R. Bailey, Präsident der National Association for Biomedical Research, sagte, er bereite sich darauf vor, den Affenmangel bei der Biden-Administration zu erhöhen. Er sagte, Chinas Entscheidung, die Exporte zu Beginn der Pandemie einzustellen, sei “wahrscheinlich ein umsichtiger Notfall”, aber er schlug vor, dass China die Exporte wieder aufnehmen sollte, da jetzt bekannt ist, wie sich das Virus verbreitet.

Das chinesische Außenministerium sagte, das Verbot sei nicht auf bestimmte Arten oder Länder gerichtet.

Sobald sich die internationale Situation verbessert und die Bedingungen für Importe und Exporte erfüllt sind, wird das Ministerium in einer Erklärung aktiv darüber nachdenken, die Import- und Exportgenehmigung und andere damit verbundene Arbeiten wieder aufzunehmen.

Experten sagten, die Vereinigten Staaten müssten eine gewisse Verantwortung dafür tragen, dass sie nicht genug Forschungsaffen haben.

Die Budgets in den nationalen Primatenzentren sind entweder flach geblieben oder seit mehr als einem Jahrzehnt gesunken. Koen Van Rompay, ein Experte für Infektionskrankheiten am California National Primate Research Center, sagte, die Bundesregierung habe das Zentrum vor etwa 10 Jahren gebeten, seine Brutkolonien zu erweitern, habe ihm jedoch keine Aufstockung der Mittel gewährt, weshalb es stattdessen seine Kolonie verkleinerte.

“Was wir in einer Reihe von Fällen getan haben, war, dass wir unseren Frauen Geburtenkontrolle gegeben haben”, sagte Dr. Van Rompay. “Es würden also weniger Babys im Frühjahr geboren.”

Auf einem von den National Institutes of Health im Dezember 2018 organisierten Panel diskutierten die Wissenschaftler die Herausforderungen, denen sich die amerikanische Primatenversorgung gegenübersieht. Damals gab es das Bewusstsein, dass “wenn China beschließt, den Zapfen auszuschalten, wir in große Schwierigkeiten geraten”, sagte Jeffrey Roberts, stellvertretender Direktor des California National Primate Research Center.

Die Teilnehmer waren sich “einig, dass die Notwendigkeit, Cynomolgus-Makaken im Inland zu züchten, von wesentlicher Bedeutung ist und die biomedizinische Forschung in den Vereinigten Staaten insgesamt gefährden könnte, wenn sie nicht erfüllt werden”, heißt es in einem Bericht des Treffens. “Sie betonten, dass es möglicherweise bereits zu spät ist, um diesen Bedarf zu decken, aber sicherlich innerhalb weniger Monate zu spät sein wird.”

Amber Wang und Elsie Chen hat zur Forschung beigetragen.

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