Start in China: Astronauten-Dock mit Raumstation

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Drei chinesische Astronauten dockten am Donnerstag an der noch im Bau befindlichen Raumstation des Landes an und beginnen damit, was ihre Regierung erwartet, ein Jahrzehnt oder länger anhaltende Präsenz chinesischer Astronauten in der Erdumlaufbahn zu erwarten.

Keine sieben Stunden nach den Astronauten abgesprengt Von einer Basis in der Wüste Gobi an einem klaren, sonnigen Morgen dockte ihre Raumsonde Shenzhou-12 an das Kernmodul der Station an, berichteten chinesische Staatsmedien.

Damit wurde die chinesische Station Tiangong oder Himmlischer Palast einer von zwei bevölkerten Außenposten im Orbit. Die andere, die Internationale Raumstation, hat seit mehr als zwei Jahrzehnten im Einsatz, aber seine Zukunft ist aufgrund des Alters, der Budgetbeschränkungen und der Spannungen zwischen seinen wichtigsten Partnern, den Vereinigten Staaten und Russland, ungewiss.

Das chinesische Raumfahrtprogramm hat keine derartigen Probleme, das seine Station unabhängig baut, obwohl es andere Länder eingeladen hat, Experimente beizutragen und in Zukunft möglicherweise ausländische Astronauten willkommen heißt.

Die Fertigstellung von Tiangong, die für Ende nächsten Jahres erwartet wird, wird ein weiterer Meilenstein für ein ehrgeiziges Weltraumprogramm sein, zu dessen jüngsten Missionen gehörten Proben zurückbringen vom Mond und einen Roboter-Rover landen auf dem Mars.

Der Start am Donnerstag wurde live im chinesischen Staatsfernsehen übertragen, was das wachsende Vertrauen der Spitzenbeamten in das Weltraumprogramm widerspiegelt. Ihre Missionen wurden oft in militärische Geheimhaltung gehüllt, vermutlich zumindest in einigen Fällen aus Angst, dass etwas schief gehen könnte. Bilder von der jüngsten Mars-Mission wurden tagelang nicht veröffentlicht.

Vor dem Start am Donnerstag arrangierte die chinesische Raumfahrtbehörde dagegen Briefings für ausgewählte Nachrichtenorganisationen sowie Interviews mit den Astronauten, die eskortiert zum Startplatz am Donnerstag kurz nach Sonnenaufgang von einem Motorradwächter entlang von Straßen gesäumt von Menschen, die Fahnen schwenkten.

„Es fühlt sich großartig an“, sagte der Kommandant der Mission, Generalmajor Nie Haisheng, in einem Video, das ihn und die anderen zeigt, wie sie sich am Donnerstagmorgen an Bord der Shenzhou-12 vorbereiten. “Mein Herz fliegt, marschiert mutig vorwärts.”

Hochrangige Politiker und Militärs beobachteten sie vom Weltraumstartzentrum in der Nähe von Jiuquan, einer Stadt am Rande der Gobi, nahe der chinesischen Grenze zur Mongolei. Darunter Han Zheng, eines von sieben Mitgliedern des Ständigen Ausschusses des Politbüros, dem obersten Leitungsgremium der Kommunistischen Partei, das von Xi Jinping, dem obersten Führer des Landes, geführt wird.

Herr Xi nahm im Gegensatz zu seinem Vorgänger Hu Jintao nicht teil, der bezeugt den Start von Chinas ersten bemannten Raumfahrten persönlich. Die Reihe erfolgreicher Missionen des Landes im Weltraum wurde von Beamten und in staatlichen Medien als Bestätigung der Herrschaft der Kommunistischen Partei in China und der Position von Herrn Xi an der Spitze angepriesen.

Alle drei Astronauten sind Parteimitglieder, und sie und andere Weltraumbeamte schrieben Herrn Xi oder der Partei wiederholt die Leistungen des Landes im Weltraum zu. Mehrere Beamte stellten fest, dass die Mission mit dem 100. Jahrestag der offiziellen Gründung der Kommunistischen Partei Chinas in Shanghai am 1. Juli 1921 zusammenfällt.

„Der Bau und Betrieb der Raumstation kann als wichtiges Symbol für die wirtschaftliche, technologische und umfassende Stärke eines Landes angesehen werden“, sagte Ji Qiming, ein Assistent des Direktors der China Manned Space Agency, bei einem Briefing vor dem Start.

Die drei Astronauten sind Chinas erste im Weltraum seit 2016. Es ist erst Chinas siebte Mission mit Besatzung – die erste war 2003 – aber es kommen noch mehr. Drei weitere Starts werden Astronauten in den nächsten anderthalb Jahren zur Raumstation bringen, um den Bau abzuschließen.

China startete im April das Hauptmodul der Station und dockte einen Monat später ein Frachtschiff daran an. Shenzhou-12, ein Schiff, das den Sojus-Kapseln aus der Sowjetzeit nachempfunden ist, besteht aus drei Modulen, darunter ein Wiedereintrittsschiff, das die Astronauten zur Erde zurückbringen wird.

Der Rest der Shenzhou-12 wird effektiv zu einem dritten Teil der Raumstation, die 242 Meilen oder 390 Kilometer über der Erde kreist, etwas niedriger als die Internationale Raumstation mit 248 Meilen.

Drei Monate werden die Astronauten im All verbringen. Da die Station noch im Bau ist, besteht die Hauptaufgabe der Astronauten im Wesentlichen darin, einzuziehen, Geräte wie Kameras zu installieren und verschiedene Funktionen zu testen, darunter Lebenserhaltung und Abfallmanagement. Sie sollen zwei Weltraumspaziergänge durchführen.

Der Kommandant, General Nie, der Astronautenbrigade der Volksbefreiungsarmee, ist ein ehemaliger Kampfpilot und Veteran zweier früherer Shenzhou-Missionen in den Jahren 2005 und 2013. Bei einem Briefing mit Journalisten am Mittwoch sagte er, diese Mission werde mühsamer und herausfordernder als seine beiden vorherigen.

„Wir werden nicht nur das Kernmodul, das ‚Space Home‘ einrichten müssen“, sagte er, „sondern auch eine Reihe von Schlüsseltechnologieüberprüfungen durchführen.“

Mit 56 ist er der älteste chinesische Astronaut, der im Weltraum fliegt. (Der älteste Mensch, der dies je getan hat, war John Glenn, der erste Amerikaner im Orbit, der ist zurückgekommen 36 Jahre später an Bord der Raumfähre Discovery im Jahr 1998, als er 77 war.)

Ein weiteres Besatzungsmitglied, Generalmajor Liu Boming, 54, ist ebenfalls ein Weltraumveteran, der 2008 Teil einer Mission war, zu der auch Chinas erster Weltraumspaziergang gehörte. Dieses Kunststück wurde von einem anderen Astronauten, Zhai Zhigang, vollbracht, aber General Liu kurz aufgetaucht von einem Portal zum zweiten chinesischen Astronauten im Weltraum. Der dritte Astronaut, Col. Tang Hongbo, 45, unternimmt seine erste Reise nach 11 Jahren Ausbildung.

China startete zuvor zwei kurzlebige Prototyp-Raumstationen, auch Tiangong genannt. Dieses soll haltbarer sein und für das nächste Jahrzehnt als umlaufendes Labor für das Raumfahrtprogramm des Landes dienen.

Beamte sagten, die Station würde es chinesischen Astronauten und Wissenschaftlern am Boden ermöglichen, komplexe Operationen zu perfektionieren und Experimente in der schwerelosen Weltraumumgebung durchzuführen. Mindestens neun geplante Experimente werden bisher internationale Partner einbeziehen. Beamte sagten, dass sie nach Fertigstellung der Station erwägen, ausländische Astronauten zur Station zu bringen.

Herr Ji, der stellvertretende Direktor der Weltraumbehörde, räumte bei einem Briefing ein, dass China beim Bau von Weltraumstationen im Orbit, den die Vereinigten Staaten und die Sowjetunion vor Jahrzehnten erreichten, „ein Nachzügler“ sei. China profitiere jedoch von „Nachzügler-Vorteilen“.

Die Tiangong wird zu einer Zeit gebaut, in der Russland und die USA über die Zukunft der Internationalen Raumstation ISS streiten und wenn China und Russland kooperieren im Weltraum enger Erkundung.

Die Internationale Raumstation sollte ursprünglich im Jahr 2015, nur vier Jahre nach Abschluss des Baus, in den Ruhestand gehen, aber ihre Lebensdauer wurde anschließend bis 2020 und dann bis 2024 verlängert. Ein kürzlich im Senat der Vereinigten Staaten verabschiedetes Gesetz sieht eine weitere Verlängerung bis 2030 vor.

Im Jahr 2018 sagte die Regierung von Präsident Donald J. Trump, sie wolle die direkte Bundesfinanzierung der Station nach 2024 beenden und Orbitaloperationen auf private Raumstationen verlagern. Nachdem diese Entscheidung kritisiert wurde, bestanden die NASA-Beamten jedoch darauf, dass es sich nicht um eine feste Frist handelte. Eine Machbarkeitsstudie der NASA kam zu dem Schluss, dass die alternde Raumstation mindestens 2028 weiterlaufen könnte, obwohl Russland signalisiert hat, dass es bis dahin einen Ausstieg aus dem Projekt in Betracht ziehen könnte.

Claire Fu trug zur Forschung bei.

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