Ohne Backpacker, die sie auswählen müssen, verrotten die Pflanzen in Australien tonnenweise

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SHEPPARTON, Australien – Peter Hall fuhr mit einer Hand über die Gala-Äpfel, die in einer Holzkiste auf seinem Obstgarten im Südosten Australiens standen, und beklagte den gelben Schimmer von Früchten, der idealerweise knackig rot und grün wäre.

Da die Grenzen für die Rucksacktouristen geschlossen waren, die einen Großteil der Landarbeit des Landes verrichten, waren in Mr. Hall nur 15 Arbeiter beschäftigt. Das hatte ihn gegen die Uhr rennen lassen. Nur ein paar zusätzliche Tage am Baum, und Äpfel können in Saft mit geringem Gewinn verwiesen werden.

“Wir haben in meinen 40 Jahren noch nie einen solchen Arbeitskräftemangel erlebt”, sagte Hall. “Ich vermute, dass wir für jede Menge Ernte einfach nicht rechtzeitig dort ankommen.”

“Es ist außerordentlich frustrierend”, fügte er hinzu.

Die Pandemie hat den Rhythmus von Arbeit und Migration weltweit gestört. In Westeuropa beispielsweise wurden die Grenzen Anfang letzten Jahres verschärft, draußen halten Saisonarbeiter aus Osteuropa.

Aber im isolierten Australien hat die Pandemie einen besonders schweren Schlag versetzt und das instabile Fundament seiner Landwirtschaftsindustrie aufgedeckt, einen wachsenden Goliath von 54 Milliarden Dollar pro Jahr, der seit Jahren durch die Arbeit junger, vorübergehender Ausländer untermauert wird.

Maßnahmen, um das Coronavirus vom Land fernzuhalten, haben Australien nach Angaben des führenden Landwirtschaftsverbandes des Landes mit einem Defizit von 26.000 Landarbeitern belastet. Infolgedessen wurden Ernten in zweistelliger Millionenhöhe von Küste zu Küste verschwendet.

Im Bundesstaat Victoria wurden Reihen von Babyspinat und Rucola, auch Rucola genannt, zurück in die Erde gepflügt und Pfirsiche zum Schredder geschickt. In Queensland haben Zitruszüchter Hektar Bäume planiert und Blaubeeren verrottet. Und in Westaustralien wurden Wassermelonen aufgeschlitzt und darunter gegraben.

Diese enorme Zerstörung hat zu wachsenden Forderungen nach einem Überdenken Australiens bei der Sicherung der Landarbeit geführt. Viele drängen auf eine Überarbeitung der Einwanderung, die den Landarbeitern einen Weg zu einem dauerhaften Wohnsitz ermöglichen würde.

Das derzeitige System sollte niemals eine dauerhafte Lösung für die jahrzehntelangen Arbeitskämpfe der Landwirte sein. Aber als die Branche expandierte und weniger Australier bereit waren, Getreide zu pflücken, bot das sogenannte Backpacker-Programm eine Rettungsleine.

Seit 2005 hat die Regierung junge Reisende auf Bauernhöfe gelenkt, indem sie für diejenigen, die drei Monate in der Landwirtschaft gearbeitet haben, eine Verlängerung des Working-Holiday-Visums von einem Jahr auf zwei angeboten hat. Backpacker können Erweiterungen verdienen, indem sie in anderen Branchen wie dem Baugewerbe oder dem Bergbau arbeiten, aber 90 Prozent tun dies durch landwirtschaftliche Arbeiten.

In einem normalen Jahr würden mehr als 200.000 Rucksacktouristen nach Australien kommen, was laut Branchengruppen 80 Prozent der Erntearbeitskräfte des Landes ausmacht. Derzeit gibt es nach Angaben der Regierung nur noch 45.000 im Land.

Versuche, den Arbeitskräftemangel mit arbeitslosen Australiern zu füllen, blieben weitgehend erfolglos. Nur 350 Bewerber hat sich für ein Programm der Bundesregierung angemeldet, das Subventionen in Höhe von 6.000 australischen Dollar oder etwa 4.600 US-Dollar für die Arbeit in ländlichen Gebieten anbietet. Ein letzter Vorschlag einer Landesregierung an Gefängnisarbeit einsetzen wurde nach einem Aufruhr von Bauern zurückgestellt.

So hat die Bundesregierung Arbeiter von nahe gelegenen pazifischen Inseln eingeflogen, die die Pandemie weitgehend vermieden haben. Es ist Teil eines bestehenden Programms, das eine der wichtigsten Hilfsquellen Australiens für den Pazifik darstellt.

Mit bestehenden Grenzbeschränkungen wurden die Regelungen manchmal verworren.

Nach monatelangem Drängen der Bundesregierung und von Industrieverbänden erklärte sich Victoria im Januar bereit, 1.500 pazifische Inselarbeiter aufzunehmen. Sie müssen zunächst zwei Wochen lang auf der Insel Tasmanien unter Quarantäne gestellt werden, bevor sie nach Victoria geflogen werden. Im Gegenzug können 330 in Übersee gestrandete Tasmanier über die Quarantänehotels in Victoria zurückkehren.

Bundesweit wurden nach Angaben der National Farmers ‘Federation nur etwa 2.400 Arbeiter in das Land geflogen, seit die Grenzen geschlossen wurden.

Seit Jahren drängen Branchengruppen auf ein spezielles Landwirtschaftsvisum, aber die Idee stößt wiederholt auf Hindernisse.

Das letzte Mal, als es ernsthaft angesprochen wurde, im Jahr 2018, war es verursachte Alarm in pazifischen Inselnationen das heißt, es könnte Geld von ihren Arbeitern ablenken. Einige Wissenschaftler sagten, ein solcher Schritt könne den Einfluss Australiens in der Region verringern und es China ermöglichen, größere Fortschritte zu erzielen.

Die Idee wurde leise zurückgestellt.

Eine engagierte, stabile Belegschaft würde nicht nur den Landwirten zugute kommen. Laut Forschern und Gewerkschaften könnte dies auch die Missbräuche reduzieren, die im Rahmen des Zeitarbeitssystems weit verbreitet sind.

“Die Belegschaft war leicht ausbeutbar und es gab keinen Schutz”, sagte Joanna Howe, eine Expertin für vorübergehende Arbeitsmigration an der Universität von Adelaide, über das Working-Holiday-Visum. „Es hat die Löhne und Bedingungen in der Branche gesenkt. Nichteinhaltung wurde zur Norm, und infolgedessen verließen die Einheimischen die Branche. “

Die Missbräuche, die in den letzten Jahren in einer Reihe von Medienberichten aufgedeckt wurden, haben den Tonumfang bestimmt.

“Wir haben Fälle von sexuellem Missbrauch, körperlicher Gewalt und Pässen gesehen, die gegen den Willen der Menschen genommen wurden”, sagte Dan Walton, Sekretär der australischen Arbeitergewerkschaft. “Wir haben jede Form von zwielichtiger Arbeitspraxis gesehen, angefangen von Lohnabzügen über das Einbehalten von Löhnen bis hin zu falschen Abzügen, die vom Lohn der Menschen abgezogen wurden.”

Kiah Fowler, 23, eine Rucksacktouristin aus Pennsylvania, kam im März 2020 nach Bundaberg, Queensland, um Erdbeeren zu pflücken, nachdem sie ihren Job als Gastfreundin anderswo in Queensland verloren hatte.

“Es gibt einige wundervolle Bauern, aber ich bin zufällig in einer Region gelandet, die für die Ausbeutung von Rucksacktouristen bekannt ist”, sagte sie. „Ich war verzweifelt nach Geld und dachte, es könnte nicht so schlimm sein, wie die Leute sagten. Es war.”

Der Auftragnehmer, für den sie arbeitete, bezahlte ihre 19 australischen Dollar pro Stunde oder 14,75 Dollar – unter dem Mindestlohn von 24 australischen Dollar – und bot nur zwei bis vier Stunden Arbeit pro Tag an, sagte sie. Dieselbe Auftragnehmerin berechnete ihr 210 australische Dollar pro Woche, um mit neun anderen Rucksacktouristen in einem engen Haus zu bleiben.

Sie und die anderen Rucksacktouristen, sagte sie, waren sich bewusst, dass sie ausgenutzt wurden, “aber während Covid sagten viele von uns: ‘Welche Wahl haben wir?'” Schließlich verließ sie den Job.

Ben Rogers, General Manager für Arbeitsbeziehungen und rechtliche Angelegenheiten bei der National Farmers ‘Federation, räumte ein, dass der Ruf der Branche für Unterzahlung und Misshandlung von Arbeitnehmern nicht völlig unverdient war.

Aber er fügte hinzu, dass die Organisation durch Qualitätssicherungsprogramme alles tat, was sie konnte, und forderte neue Einstellungsbestimmungen.

Es besteht die Hoffnung, dass die Lösung dieser Probleme dazu beitragen könnte, einige Australier wieder in die Branche zu bringen. Die Landwirte sprechen über eine Änderung der Sichtweise der Branche, beginnend in der Schule, und über technologische Fortschritte, die sie weniger arbeitsintensiv machen würden.

Die australische Arbeitergewerkschaft hat bei der Kommission für faire Arbeit eine Herausforderung eingereicht, um einen Mindestlohn für die Industrie festzulegen. Es ist der Ansicht, dass eine Lohnuntergrenze die Wahrscheinlichkeit einer Unterzahlung verringern und eine stärkere lokale Belegschaft fördern würde.

Aber diese möglichen Lösungen sowie Änderungen der Einwanderungsbestimmungen sind Jahre entfernt, falls sie jemals eintreten sollten. Derzeit kämpfen die Landwirte mit nationalen Grenzen, die im März 2020 geschlossen wurden und voraussichtlich erst 2022 wieder geöffnet werden.

Die Gegend um Shepparton, eine Stadt zwei Stunden nördlich von Melbourne, in der Mr. Hall seine Äpfel ernten wollte, ist eine der am schlimmsten vom Arbeitskräftemangel betroffenen.

Normalerweise strömen Rucksacktouristen zum Victoria Park Lake mitten in der Stadt, um die kostenlosen Grillmöglichkeiten zu nutzen und Zelte und Parkwagen aufzubauen. Dieses Jahr ist es jedoch ruhig und still.

Auch die Herbergen sind größtenteils leer.

Ein Australier, Brett Jones (38), sagte, er werde bald zu einem Baujob zurückkehren.

“Mit dem Bau haben Sie am Ende das Gefühl, etwas erreicht zu haben, anstatt nur einen Behälter mit Birnen für jemanden zu füllen”, sagte er.

Außerdem gab er zu: “Ich bin nicht sehr gut im Obstpflücken.”

“Meine Gedanken wandern weiter”, sagte er. “Ich denke immer wieder, dass es einen einfacheren Weg geben muss, um Geld zu verdienen.”

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