Afroamerikanisches Opfer in den Todesfeldern Frankreichs

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SÉCHAULT, Frankreich – Das bescheidene Granitdenkmal am Eingang zu Séchault, einem Dorf in Ostfrankreich, erinnert an das Opfer des 369. Infanterieregiments der Vereinigten Staaten, Afroamerikaner, die aus Harlem kamen, um in den letzten Monaten des Ersten Weltkriegs zu kämpfen Ein einzelnes Wort in Klammern, “Coloured”, spielt auf den offiziellen Namen der New York National Guard-Einheit an, aus der die Soldaten stammen.

Sie waren die schwarzen Krieger der getrennten amerikanischen Streitkräfte. Sie verweigerten eine Abschiedsparade in New York, bevor sie 1917 verschifft wurden und der französischen Armee zugeteilt wurden, weil ihre eigenen Landsleute sich weigerten, an ihrer Seite zu kämpfen. Sie gaben ihr Leben in einer solchen Anzahl während 191 Tagen ununterbrochenen Kampfes, die sie für ihre Tapferkeit verdienten Spitzname “Harlem Hellfighters”.

Es scheint, dass dieser Spitzname der Einheit von ihrem deutschen Feind gegeben wurde, der sie “Höllenkämpfer” nannte. Die US-Armee brauchte jedoch mehr als ein Jahrhundert, um sie als offizielle Sonderbezeichnung für das 369. Infanterieregiment zu übernehmen, eine Auszeichnung, die erst im vergangenen September von der Armee genehmigt und dieses Jahr von der New Yorker Nationalgarde am Vorabend des Black History Month angekündigt wurde .

Es war ein langer Weg von dieser ruhigen Ecke Frankreichs zu einer solchen Anerkennung.

Hinter dem Denkmal erstreckt sich im blassen Wintersonnenlicht ein Flickenteppich fruchtbarer Felder bis zum Horizont. Einige der blutgetränktesten Erden Europas bieten jetzt eine Szene hügeliger Ruhe. Weizen, Rüben und Hopfen wachsen dort, wo das amerikanische, französische und deutsche Leben ausgelöscht wurde, zu jung.

Enge Straßen schlängeln sich zwischen vergessenen Dörfern der Region Champagne-Ardenne, ihre Kirchtürme winken, ihre verlassenen Straßen werden durch den stetigen Exodus von Handel und jungen Menschen in größere Städte geleert.

Hier, in Szenen von unaussprechlichem und jetzt kaum vorstellbarem Gemetzel, als Soldaten aus ihren Schützengräben „über die Spitze“ strömten, erlitten die 2.000 Truppen des 369. einige der schlimmsten Opfer eines amerikanischen Regiments mit etwa 144 Toten und fast 1.000 Verwundeten allein die Maas-Argonne-Offensive von September bis November 1918.

“Wir haben jeden 11. November, dem Tag des Waffenstillstands, eine kleine Zeremonie, aber ansonsten gibt es nur sehr wenige Besucher”, sagte René Salez, der kürzlich gewählte Bürgermeister des Dorfes mit etwa 60 Einwohnern, als wir eines Nachmittags in der Nähe des Denkmals für den 169. Regiment. „Es gibt nicht viele Verkehrszeichen nach Séchault. Die einzigen Zeremonien in unserer Kirche sind Beerdigungen. Aber ich habe ein paar Ideen für eine Wiederbelebung, sobald die Pandemie endet. “

Für ihre Tapferkeit, Séchault am 29. September 1918 von den Deutschen zu erobern, und für andere Kampfhandlungen wurde dem Regiment kurz nach dem Krieg die höchste militärische Ehre Frankreichs, der Croix de Guerre, verliehen. Es wurde auch vielen einzelnen Soldaten in der Einheit für ihre Galanterie gegeben. In seinen Memoiren von 1936 “Von Harlem zum Rhein” Arthur W. Little beschrieb die Opfer in seiner Einheit als “abscheulich und ununterbrochen”, wobei “Hunderte unschuldiger Männer” in den Tod getrieben wurden.

Französische Ehre kam vor Amerikaner für diese schwarzen Patrioten des 369., die nur Gleichbehandlung forderten.

Herr Salez, 66, ein Mann mit viel Energie und einem guten Lächeln, träumt von einem Wanderweg, der das Denkmal – dessen Reproduktion in Harlem steht – mit einem anderen verbindet, das auf einem etwa eine Meile entfernten Hügel vergessen wurde.

Dieses zweite Denkmal, das von den zerfetzten Überresten einer amerikanischen Flagge gekrönt ist, ist mit Flechten befleckt und durch den Zweiten Weltkrieg schalengeschädigt. Es ist auf seinen vier Seiten mit den Namen der Toten des 371. Infanterieregiments beschriftet, einer weiteren afroamerikanischen Einheit, die hier 1918 kämpfte.

“Ich hätte es reinigen sollen”, sagte Herr Salez, nachdem wir über ein schlammiges Feld gestapft waren, um zum anderen Denkmal zu gelangen. Wir blickten über die Landschaft und er zeigte auf den Wald, entlang dessen er sich seinen imaginären Weg zum ehemaligen Feldkrankenhaus fortsetzen wollte. “Es wird einfacher, wenn mein Projekt abgeschlossen ist.”

Die Hellfighters bestanden hauptsächlich aus New Yorkern, die sich stark dafür einsetzten, Gouverneur Charles Whitman 1916, ein Jahr vor dem Eintritt der Vereinigten Staaten in den Ersten Weltkrieg, zur Bildung der All-Black-Einheit zu überreden.

Wie Erick Trickey im Smithsonian Magazine berichtete, ernannte Gouverneur Whitman William Hayward, seinen ehemaligen Wahlkampfleiter und Oberst der Nationalgarde von Nebraska, zum Kommandeur dieser „Träger, Türsteher oder Aufzugsbetreiber, einiger Lehrer, Nachtwächter oder Postboten“, die dies wollten kämpfe für die Nation, die sie getrennt hat.

Während des Kampftrainings in Spartanburg, SC, einer Hochburg der Jim Crow South, wurden Bögen auf die Einheit geschleudert, die als “15. New Yorker (farbiges) Infanterieregiment” entstand.

Weitere Beleidigungen folgten in Frankreich. Nachdem die Einheit bei ihrer Ankunft im Dezember 1917 geringfügige Arbeit geleistet hatte, wurde sie von der Integration mit anderen amerikanischen Truppen ausgeschlossen und der 16. Division der französischen Armee zugeteilt, die die Soldaten ohne zu zögern aufnahm.

Wie Mr. Hayward in einem von Smithsonian zitierten Brief über General John Pershing, den Kommandeur der amerikanischen Expeditionary Forces, schreiben würde: „Unser großer amerikanischer General hat das schwarze Waisenkind einfach in einen Korb gelegt und vor die Haustür der Franzosen gestellt die Glocke und ging weg. “

Frankreich nahm die Waise auf.

In einer Zeit, in der Frankreichs universalistisches Sozialmodell, das sich weigert, Bürger nach Rasse oder Religion zu quantifizieren oder zu kategorisieren, in den Vereinigten Staaten oft nur als Tarnung für die Diskriminierung von Muslimen oder Farbigen kritisiert wird, ist die Geschichte des 369. eine daran erinnern, dass Vorurteile keine Grenzen kennen. Nicht umsonst fanden schwarze amerikanische Schriftsteller und Künstler – darunter Richard Wright, Josephine Baker und James Baldwin – in Frankreich eine Freiheit, die ihnen in den USA verweigert wurde.

In einem kürzlich erschienenen Artikel, “Die Illusion eines Frankreichs in Schwarz und Weiß” in Le Monde, schrieb Philippe Bernard, dass es “keine Frage geben kann, die Rassendiskriminierung zu leugnen, die die soziale Ungerechtigkeit verschärft”. Gleichzeitig argumentierte er, “jemanden in die feste Identität von” kolonisiert “oder” schwarz “oder” unterdrückt “einzuschließen”, neige dazu, “Brüche eher zu vertiefen als zu reduzieren”.

Das 369. Regiment durchbrach Barrieren. Die unter dem Bandleader James Reese Europe gegründete Blaskapelle brachte neue Jazzrhythmen nach Frankreich. Sein Lied “Auf Patrouille im Niemandsland” spricht vom Terror des Grabenkriegs: “Runter, umarme den Boden, nah wie möglich, steh nicht, krieche und krieche, folge mir, das ist alles.”

Nachdem ihnen ein Abschied verweigert worden war, marschierten die überlebenden Truppen bei ihrer Rückkehr 1919 siegreich die Fifth Avenue hinauf und weiter nach Harlem. Sie kehrten zu Helden zurück. Aber der Ruhm war von kurzer Dauer, ebenso wie der Durchbruch.

Pvt. Henry Johnson, der im Kampf außergewöhnlichen Mut bewiesen hatte, verschwand aus dem Blickfeld, nachdem er im März 1919 weiße Soldaten des Rassismus beschuldigt hatte, und starb ein Jahrzehnt später mittellos. Er war von Präsident Barack Obama mit einer posthumen Ehrenmedaille ausgezeichnet im Jahr 2015.

Als ich durch die Straßen von Séchault ging, dachte ich an einen Tierarzt aus Schwarzvietnam, Jerome Wilson, den ich letztes Jahr in Georgia kennengelernt hatte. Er erzählte mir, dass ich 1968 nach Vietnam entsenden und in die Hintertür einer Milchkönigin gehen musste, um einen Burger zu holen, und dann in Militäruniform in den Bus steigen musste, der ihn durch die Hintertür nach Fort Benning brachte .

“Ich wollte für mein Land kämpfen, vielleicht sterben, und ich war nur gut genug für die Hintertüren”, sagte er. Das war ein halbes Jahrhundert nach dem Opfer des 369. Regiments, das zurückkehrte, um die Trennung intakt zu finden.

Herr Salez brachte mich zum deutschen Friedhof auf der anderen Seite des Dorfes, wo die Überreste von 6.454 im Ersten Weltkrieg getöteten deutschen Soldaten liegen, von denen mehr als die Hälfte nie identifiziert wurden. In Reihen streckten sich graue Kreuze unter Eichen.

Unter den Kreuzen befanden sich ein Dutzend Steinplatten, die einer Stele ähnelten. Ich näherte mich und sah, dass sie mit dem Davidstern und den Namen deutsch-jüdischer Soldaten – Siegfried Grunewald, Jakob Guggenheim, Julius Kahn – eingraviert waren, die einige Jahrzehnte vor der Entscheidung ihres Landes, seine Juden zu entsenden, als deutsche Patrioten kämpften und starben zu den Gaskammern der Vernichtungslager.

Die Lehren von Séchault in patriotischem Opfer und Ungerechtigkeit sind vielfältig. Auf den Eichen auf dem Friedhof bemerkte ich, dass Vogelhäuser angebracht waren: Tod und Leben an einem einzigen Ort und trotz allem ein Hoffnungsschimmer.

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