Das geheime Leben des Weißen Hauses

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Vor dem Tag der Amtseinführung waren die Mitarbeiter des Weißen Hauses bereits erschöpft. Viele von ihnen hatten mehrere Wochen lang sechzehnstündige Tage gearbeitet, um sich auf den Übergang vorzubereiten – das ungefähr sechsstündige Fenster zwischen der Abreise der Trumps und der Ankunft der Bidens. Übergänge im Weißen Haus erfordern normalerweise übermenschliche Anstrengungen, aber dieses Jahr war eines der körperlich anspruchsvollsten in der jüngsten Vergangenheit. Es besteht die Gefahr, krank zu werden das CoronavirusDie Mitarbeiter arbeiteten auf engstem Raum daran, die Räume im Obergeschoss des Weißen Hauses zu verwandeln, in denen sich die Fenster nicht öffnen lassen und die gemäß der starken Präferenz des Geheimdienstes mit dickem, kugelsicherem Glas verkleidet sind.

In früheren Übergängen brachte das Personal der Residenz das Weiße Haus in einen Zustand, in dem es so weit wie möglich bereit war, ohne größere Änderungen vorzunehmen, bis die neue Erste Familie eintraf und neu eingerichtet wurde. Wenn eine abgehende Familie ein persönliches Sofa mitnahm, ersetzten die Mitarbeiter es durch ein Sofa aus der Sammlung des Weißen Hauses, damit die ankommende Familie nicht in einen kahlen Raum gehen muss. Unter dem neuen Chef des Weißen Hauses, Timothy Harleth, wurde der Übergang jedoch zu einer weitaus ehrgeizigeren Angelegenheit. Harleth wurde 2017 von den Trumps eingestellt und war zuvor Zimmermanager im Trump International Hotel in Washington, DC. Zu Beginn der Verwaltung hatte er einen „Kreativmanager“ eingestellt. Am Tag der Amtseinführung beauftragte Harleth diese Person, das Obergeschoss zu errichten Die Zimmer sehen “‘Architectural Digest’-fähig” aus, sagte ein Angestellter. In den hektischen letzten Stunden legte der Kreativmanager Gästebücher und neues Briefpapier aus, füllte die Bücherregale mit dekorativen Tellern und Kerzen und inszenierte Überwürfe auf Möbeln. “Sie wollten, dass diese Zimmer wie ein High-End-Hotel aussehen”, fügte der Arbeiter hinzu.

Harleth wollte einen guten Eindruck auf Joe und Jill Biden machen, die seine Amtszeit hätten verlängern können. Aber, sagte Harleth mir, kurz nach elf Uhr am 20. Januar, weniger als eine Stunde vor der offiziellen Umstellung des Präsidenten, kam einer der letzten verbliebenen Trump-Beamten im Verwaltungsbüro zu Harleths Büro und sagte ihm, dass die Bidens hatte seine Abreise beantragt. Das Weiße Haus von Biden sicherte sich die Angelegenheit ab und teilte CNN mit, dass Harleth “vor der Ankunft der Bidens losgelassen” wurde. (Die Trumps konnten nicht für einen Kommentar erreicht werden.) Harleth war zu der Zeit schockiert, aber eine Woche später sagte er mir: “Jede Familie verdient es, die Leute zu haben, die sie dort haben wollen.”

Mit oder ohne Harleth machte das Personal der Residenz weiter. Der Umzug verlief schnell, aber methodisch, wobei Kisten über Kisten gestapelt und zwischen den historischen Räumen hin- und herbewegt wurden. “Das Weiße Haus ist nicht groß”, sagte ein anderer Mitarbeiter des Weißen Hauses, den ich Jason nennen werde. “Der Ostraum ist voller Kisten.” Die beiden Aufzüge des Weißen Hauses, von denen nur einer groß genug war, um Möbel zu bewegen, waren ständig in Gebrauch. “Wenn Sie etwas tragen könnten, würde es nicht den Aufzug hinuntergehen”, sagte Jason. Der Umzug wurde durchgeführt, während die Auftritte für eine landesweit im Fernsehen übertragene Einweihungsfeier später in dieser Nacht aufrechterhalten wurden. “Stellen Sie sich vor, Ihr Haus wird für eine TV-Show verwendet, während Sie umgezogen sind, und niemand konnte wissen, dass Sie umgezogen sind”, sagte Jason. Und wie immer haben es die Mitarbeiter der Residenz geschafft. Am Ende des Vormittags hatten sie die Familienfotos der Bidens ausgestellt und die Küche mit den Lieblingsspeisen der Familie gefüllt.

Die ganze Geschichte des Ökosystems der Mitarbeiter der Residenz wird selten erzählt. Viele der Arbeiter haben mehreren Präsidenten gedient und nennen sich deshalb Lifers. Ihr verbindliches Ethos ist Diskretion und Loyalität gegenüber dem Weißen Haus selbst – und im weiteren Sinne gegenüber dem Präsidenten. Sie sind in ihrer Arbeit immer unsicher. Obwohl ihre Beschäftigung während eines Übergangs fortgesetzt wird, ist dies niemals garantiert – sie dienen zur Freude des Präsidenten. Um ihre Arbeit zu behalten, müssen seine Mitarbeiter von ihrer unverzichtbaren Autorität in Bezug auf die arkanen Methoden überzeugt werden, die für den Betrieb der alten und undichten Struktur erforderlich sind, sowie von ihrer Loyalität und Bereitschaft, sich an die Bedürfnisse einer Ersten Familie anzupassen. Sie gleichen diese Anforderungen mit anderen aus: um das physische Weiße Haus selbst zu schützen, oft vor den Menschen, die es besetzen.

Ich habe die Lifers des Weißen Hauses kennengelernt, als ich als Redenschreiber für Präsident Barack Obama gearbeitet habe. In den letzten vier Jahren habe ich mit Dutzenden von ehemaligen und gegenwärtigen Lifern darüber gesprochen, wie sie die Trump-Präsidentschaft überlebt haben. Mir wurde klar, dass das Weiße Haus die Identität früherer Präsidenten nicht so sehr verliert, als dass es sie ansammelt, sie bis zu einem gewissen Punkt einhält und sie letztendlich abwartet. Indem die Lifers ihre Arbeit fortsetzen und dem dienen, der einzieht, verkörpern sie die Unabhängigkeit des Weißen Hauses. Donald Trump war ein weiterer Test, den sie überlebten.

Das Personal der Residenz besteht aus neunzig Personen: Butler, Köche, Kuratoren, Floristen, Haushälterinnen, Elektriker und andere, die im Darm des Weißen Hauses arbeiten. Sie dienen nicht nur der Nutzung des Weißen Hauses durch eine Erste Familie als Zuhause. Sie dienen auch der Nutzung des Weißen Hauses als Bühne, um eine politische Agenda voranzutreiben.

Unter Trump wurde diese Phase tödlich still. Bei mehreren Gelegenheiten veranstaltete Trump Veranstaltungen in den großen Räumen des Weißen Hauses – dem mit Goldvorhängen versehenen Ostraum, dem diplomatischen Empfangsraum und dem mit Marmorsäulen versehenen State Floor -, um seine wichtigste politische Sache voranzutreiben: sich selbst. Inmitten einer fünfunddreißigtägigen Schließung der Regierung, Trump serviert Hunderte von Hamburgern in Buffetform an die Clemson University Tigers, den NCAA-College-Football-Meister, im State Dining Room. In jüngerer Zeit hielt er den Nationalen Kongress 2020 der Republikanischen Partei auf dem Südrasen und eine Wahlnachtwachparty im Ostraum ab. Aber der Bekanntheitsgrad, den diese Ereignisse hervorriefen, widersprach, wie wenige von ihnen auftraten. Unter den Hebern setzte ein Unwohlsein ein. „Nichts passiert. Es ist eine absolute Situation “, sagte Jason mir vor Bidens Amtseinführung. “Seit vier Jahren haben wir Veranstaltungen im Wert von zwei Monaten durchgeführt.” Die Trumps veranstalteten nur zwei Staatsessen, verglichen mit sechs, die die Obamas während ihrer ersten Amtszeit veranstalteten.

Das CovidEine Pandemie erhöhte die Leere des Weißen Hauses. „Die Leute sind zu Hause geblieben. Alles von der Verpflegung bis zur nationalen Sicherheit – wenn es zu Hause gemacht werden konnte, wurde es zu Hause gemacht “, sagte Jason. Harleth erzählte mir, dass das Personal der Residenz nahm Covid-19 Vorsichtsmaßnahmen ernsthafter als andere im Trump White House. “Wir waren diejenigen, die PSA trugen und sich bemühten, unsere Leute testen zu lassen”, sagte er. Trotzdem räumte er ein, “die meisten unserer Leute können nicht einfach telearbeiten”, und nach seiner Zählung erkrankten sieben oder acht Mitarbeiter des Wohnheims an dem Virus. Sobald sie sich erholt hatten, wurden diese Arbeiter wegen ihrer vermuteten Immunität gebeten, für andere einzutreten. “Es bedeutete, dass sie sicher arbeiten konnten, während andere zu Hause blieben”, sagte Harleth. Laut Jason erhielten die Lifter widersprüchliche Ratschläge: Bleib zu Hause; später kommen Sie herein. “Es gab sehr viel Verwirrung, keine Richtung von oben, ein völliger Mangel an Empathie, Sympathie”, sagte er. „Die Weihnachtsfeiern mit maskenlosen Horden wurden aber gesorgt [the staff] müsste für dies und das da sein. Jemand muss da sein, nicht jeder kann gehen, während die Catering-Crew hereinkommt. Es gab keine feste Nachricht, wie man dich beschützt. “

Wenn das Personal nicht oben im Familienviertel ist, arbeitet es in einem Labyrinth von Räumen unterhalb der Nordstufen des Weißen Hauses, einem Raum, der vor Zuschauern verborgen ist, die sich auf der Pennsylvania Avenue herumtreiben. Ihr Korridor ist ein überdachter Teil der ursprünglichen nördlichen Auffahrt mit Druckknopf-Doppeltüren an beiden Enden. Soweit ich mich erinnere, rollten zwischen diesen Türen Lastwagen und Gabelstapler ein und aus, lieferten Lebensmittel und transportierten Müll weg. Eine Adirondack-Bank unter einer flatternden weißen Markise war ein Ort zum Rauchen, wenn es regnete. Im Inneren schoben Tischler und Elektriker Rollwagen mit Werkzeugen zwischen Arbeitsplatten aus weißem Linoleum. Frische Blumen füllten begehbare Gefrierschränke, die einem Gang von Costco ähnelten. An der Wand gestapelte Aufbewahrungsboxen aus Kunststoff waren mit ihrem Inhalt gekennzeichnet: „Bettwäsche und Rasenschmuck“, „Tischdecken und Terrassenmöbelabdeckungen“ zur Verwendung auf dem Truman-Balkon. Anlässlich eines Staatsessens legten Floristen Tausende von Orchideen wie Puppen auf jede verfügbare Oberfläche, ein blendendes weißes Meer. Zuweilen packten Operationsmänner die Halle mit Stapeln von East Room-Stühlen, die mit abgeschrägten, goldfarben lackierten Lamellen und cremefarbenen Kissen an ihren Sitzen hinterlegt waren. Um Ostern, den vierten Juli, Halloween und Thanksgiving herum füllten die Lifter die Halle mit riesigen handwerklichen Kürbissen und Kaninchen sowie rot-weiß-blauen Ammern für den Einsatz auf dem South Lawn. Während der Weihnachtszeit verwandelte sich der Korridor in ein Fließband für die Herstellung von Kanapees, das vom Geruch frischer Kiefernnadeln, Speck, Backbrot und Propan aus den auf der Auffahrt eingerichteten provisorischen Öfen überwältigt wurde.

Laut Daniel Shanks, der zweiundzwanzig Jahre lang Platzanweiser war, hat eine Verschiebung der Beziehungen zwischen Erstfamilien und Hebern das Gefühl des Weißen Hauses verändert.Foto von Tina Hager / Fotobüro des Weißen Hauses

Als ich im Weißen Haus arbeitete, ging ich morgens durch den Korridor der Lifers, vorbei an einem Geheimdienstoffizier, der an einem Telefon saß und am Ende einer sechzehnstündigen Doppelschicht den Kopf senkte. Dale Haney, der Chef-Platzwart seit 1972, der immer noch im Weißen Haus ist, ging oft mit den Hunden der Obamas durch den Korridor, die Leinen in der einen und sein Lunchpaket oder Frühstück in der anderen Hand. Butler und Kammerdiener lehnten an den Türen und unterhielten sich mit Köchen. Der Buchstabe „R“ auf ihren blauen Plastikabzeichen gewährte ihnen Zugang zu den oberen Stockwerken des Hauses, und sie trugen Ausdruck lächelnder, unnachgiebiger Diskretion. Die Geschichte ist in die Steinmauern des Korridors eingraviert. Als die Briten 1814 das Weiße Haus niederbrannten, brachen sauerstoffarme Flammen aus und leckten sie. Einige sind noch unbemalt, damit Passanten die verkohlten Stellen studieren können. Aus den Steinen ragen Kupplungen für Pferdekutschen aus dem 19. Jahrhundert heraus. Leicht schief gemeißelte Rillen vermitteln das Wackeln der Hände, die sie geschnitzt haben. 1794 half Thomas Jefferson bei der Rekrutierung schottischer Steinmetze, um das Weiße Haus zu vervollständigen.

Die Beständigkeit der Lifter ist in einem Haus nützlich, in dem die Bewohner alle vier bis acht Jahre wechseln. Ursprünglich zahlten die Präsidenten die Löhne der Angestellten, aber im neunzehnten Jahrhundert, als die Zahl der Heber zunahm, begann der Kongress stattdessen, ihre Gehälter zu zahlen, um ihren Status als feste Angestellte des Hauses zu festigen. „Das Haus des Präsidenten, “Eine zweibändige Geschichte von William Seale, erzählt viele ihrer Geschichten. Ein Türhüter namens Tom Pendel begann 1864 während der Lincoln Administration im Weißen Haus zu arbeiten. Pendel babysittet Lincolns jüngsten Sohn Tad. Er holte Lincoln, um ihn über die Ankunft von Gästen oder über schlechte Nachrichten von der Front während des Bürgerkriegs zu informieren. Er nagelte Holzstreifen und Reihen von Talgkerzen in die Fensterbänke des Weißen Hauses, um das Gebäude zur Feier der militärischen Siege der Union zu beleuchten. Bei diesen Gelegenheiten versammelten sich Hunderte von Menschen auf der Pennsylvania Avenue und sangen Lincoln vor, der an einem Fenster stand, um die Menge anzusprechen. Pendel würde „den Vorhang zurückziehen und sich außer Sichtweite gegen eine Wand stellen und eine Kerze hochhalten, damit der Präsident gesehen werden kann“, schrieb Seale. Nach Lincolns Ermordung blieb Pendel auf seinem Posten in der Pennsylvania Avenue. Unter Rutherford B. Hayes, in einer Zeit besonders hohen Touristenverkehrs im Weißen Haus, überwachte Pendel Souvenirjäger, die Quasten aus den Vorhängen oder Tintenbehältern und Kronleuchteranhängern schnippten. Während der Garfield-Administration lehnte Pendel wiederholt Garfields zukünftigen Attentäter ab – einen Mann, der eine Regierungsposition gesucht hatte und zu dem Pendel jedes Mal sagte: “Der Präsident kann Sie heute nicht sehen.” Pendel hielt am regnerischen Amtseinführungstag einen Regenschirm über Grover Clevelands Frau, als sie aus dem Weißen Haus auszog, und er stand in der Eingangshalle, als die Nachricht kam, dass Clevelands Nachfolger William McKinley erschossen worden war. Pendel starb 1911 im Alter von vierundachtzig Jahren, als er während der Taft-Administration an seinem Haustürposten stand.

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