Lange übersehen, gilt Wyomia Tyus als Pionier der Proteste

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Um für den 100-Meter-Sprint der Frauen bei den Olympischen Spielen 1968 in Mexiko-Stadt locker zu bleiben, tanzte Wyomia Tyus das “Tighten Up”, bevor sie sich in ihre Startlöcher begab. Der Tanzsong war ein früher Funk-Klassiker von Archie Bell and the Drells, einer Band aus Houston, die mit unbeschwerter Sicherheit verkündete: „Wir singen nicht nur, sondern tanzen einfach nur so gut wir wollen.“

Tyus trat mit ähnlicher Zuversicht in die Blöcke. Und 11,08 Sekunden später lief sie in die Geschichte. Sie stellte einen Weltrekord auf und war der erste Mann oder die erste Frau, der bei Olympischen Spielen in Folge 100-Meter-Titel gewann, und bestätigte damit die Goldmedaille, die sie als 19-Jährige bei den Sommerspielen 1964 in Tokio unerwartet gewann.

Tyus ‘kurzer Tanz war auf Video festgehalten und wurde Teil der olympischen Überlieferung. Aber sie räumte ein, dass vielleicht niemand den Protest gegen Rassismus bemerkte, der durch die Shorts symbolisiert wurde, die sie als Schwarze Frau von Jim Crow Georgia trug. Die Shorts waren dunkelblau – so nah an Schwarz, wie Tyus zur Verfügung hatte, und unterschieden sich von den offiziellen weißen Shorts, die ihre beiden amerikanischen Teamkollegen im Rennen trugen.

“Es hat die Aussage gemacht, die ich brauchte”, sagte Tyus, jetzt 75, in zwei ausführlichen Telefoninterviews und nannte es “meinen Beitrag zum Protest für die Menschenrechte”.

Antirassismus-Proteste des Quarterbacks Colin Kaepernick, und alle Athleten, die den Mord an George Floyd angeprangert haben, hatten einen ikonischen Präzedenzfall in dem unauslöschlichen Gruß mit Handschuhfäusten durch die Sprinter Tommie Smith und John Carlos während des Spielens von “The Star-Spangled Banner” bei den Olympischen Spielen in Mexiko-Stadt.

Aber auch farbige Sportlerinnen setzen sich seit langem für soziale Gerechtigkeit ein, was oft übersehen wird. Erst vor kurzem wurde Tyus endlich für ihren Aktivismus und ihr Sprinten anerkannt.

Die Geschichten von Tyus und anderen unbemerkten oder vergessenen schwarzen Sportlerinnen tragen zu einem sich entwickelnden Verständnis von sportlichem Aktivismus bei. Smith und Carlos, so mächtig und unvergesslich ihr Protest war, sind „nicht dort, wo die Geschichte beginnt oder endet; es ist weitläufiger“, sagte Amira Rose Davis, ein Assistenzprofessor für Geschichte und Afroamerikanistik an der Penn State, der ein Buch mit dem Titel “Can’t Eat a Medal: The Lives and Labors of Black Women Athletes in the Age of Jim Crow” schreibt.

Tyus erinnert sich nicht an den Moment, als sie sich entschied, die dunklen Shorts zu tragen. Sie erzählte niemandem von ihrer Absicht, sagte sie, oder sprach danach mit Reportern über ihre Geste, da sie glaubte, dass nur wenige daran interessiert zu sein schienen, was eine Frau, insbesondere eine Schwarze, in dieser Zeit zu sagen hatte. “Ich habe es nicht für die Presse getan”, sagte sie. “Ich tat es für das, woran ich glaubte, dass es Zeit für eine Veränderung war.”

Als die Olympischen Spiele in Mexiko-Stadt fortgesetzt wurden, kritisierte Tyus öffentlich den Ausschluss von Smith und Carlos von den Spielen. Sie trug erneut die dunkelblauen Shorts, um die amerikanischen Frauen zu einem Weltrekord in der 4×100-Meter-Staffel zu verankern, und ballte dann zusammen mit einer Teamkollegin kurz die Faust auf dem Medaillenpodest zur Unterstützung von Smith und Carlos. Sie betonte gegenüber Reportern auch, dass die Mitglieder der Staffel ihre Goldmedaillen ihren gestürzten Landsleuten widmen würden.

Vor einigen Jahren schenkte Tyus ihre Shorts dem National Museum of African American History and Culture in Washington. Dennoch bleiben sie katalogisiert online einfach als Sportbekleidung, kein Protestzeichen: Wilson Trainingsshorts, royalblau, elastischer Bund und Beinabschlüsse, in lauwarmem Wasser waschen, milde Seife verwenden, nicht bleichen.

Erst als Tyus ihre Memoiren mitgeschrieben hat, “Tigerbelle“, begannen 2018 andere Sportler, Reporter und die Öffentlichkeit ihren Aktivismus zu verstehen. Davis aus Penn State stellt Tyus an einen zentralen Punkt, an dem schwarze Sportlerinnen begannen, geschlechtsspezifische Diskriminierung sowie rassistische Ungerechtigkeit anzuprangern.

Tyus wurde 1974 eine wichtige Kraft bei der Gründung des Stiftung Frauensport, die sich dafür einsetzt, Chancen für Mädchen und Frauen zu ermöglichen. („Ohne schwarze Athleten wären wir nichts gewesen“, sagte Donna de Varona, die erste Präsidentin der Stiftung.) Ihr Aktivismus war auch ein Vorläufer der Proteste von Spielern in der WNBA gegen Black Lives Matter und der Anwaltschaft des amerikanischen Hammerwerfers Gwen Berry, die den Kopf senkte und die Faust hob, nachdem sie ihren Wettbewerb bei den Panamerikanischen Spielen 2019 gewonnen hatte.

„Ich habe das Gefühl, dass es eine direkte Verbindung zwischen uns gibt“, sagte Berry über Tyus. „Es ist bedauerlich, dass wir diese Geschichten nicht hören. Frauen werden so oft übersehen. Wir tragen die größten Lasten.“

Tyus wuchs in Griffin, Georgia, südlich von Atlanta, auf, als es getrennte Trinkbrunnen und getrennte Schulen für Schwarze und Weiße gab. Sie fuhr eine Stunde mit dem Bus zu ihrer Schule, während sie zu Fuß zur nahegelegenen weißen Schule hätte gehen können. Der Ku-Klux-Klan, schrieb Tyus in ihren Memoiren, sei „ein regelmäßiger Teilnehmer an lokalen Paraden“.

Die Familie lebte auf einem Milchviehbetrieb. Ihr Vater Willie war ein Pächter. Ihre Mutter Marie arbeitete in einer Reinigung. Sie und ihre drei älteren Brüder schliefen als Kleinkinder in Kommodenschubladen. Das Bauernhaus der Familie hatte keine Inneninstallation. Trinkwasser wurde aus einem Brunnen getragen und manchmal aus einem ausgehöhlten Kürbis geschöpft. Trotzdem fühlte sich das Haus wie ein sicherer Hafen an, erinnerte sich Tyus, mit vielen Schlafzimmern und Kaminen, riesigen Veranden, einer riesigen Küche und weiten Flächen draußen, um die umliegenden Felder und Wälder zu durchstreifen.

Weiße Mädchen durften von ihren Eltern nicht mit ihr und ihren Brüdern spielen, sagte Tyus. Aber weiße Jungen taten es und durften, solange sie das N-Wort nicht benutzten. „Du lässt dich nicht bei anderen Namen nennen als bei deinem Namen“, sagte sie, was ihr Vater ihr und ihren Brüdern sagte.

Sonntags ging sie mit ihrem Vater durch den Wald. Auf eine Weise, die manchmal direkt, aber oft so subtil war, dass sie sie erst später vollständig verstehen würde, benutzte Willie Tyus die Natur, um von Veränderung und Freiheit zu sprechen. „Es wird nicht immer so sein“, erinnerte sie sich, wie ihr Vater gesagt hatte. “Fragen stellen. Steh auf für das, woran du glaubst. Du wirst Dinge in dieser Welt tun.“

Dann, am 29. August 1959, ihrem 14. Geburtstag, fing das Haus der Familie Feuer und ihre Welt brach zusammen. Die Familie habe alles verloren, sagte Tyus, auch den Geist und die Entschlossenheit ihres Vaters. Er starb ein Jahr später. “Das Feuer hat ihn getötet”, schrieb sie. “Man konnte es sehen.”

Tyus sagte, dass sie sich selbst verschloss, zu einer Einsiedlerin wurde und beim Sprechen hauptsächlich Einwort-Antworten gab.

Sie fing an, sich abzulenken und sich dann mit Sport auszudrücken, zuerst Basketball, dann Track. Sie wurde nach Tennessee State in Nashville rekrutiert, um für das renommierte Frauen-Leichtathletikteam der Universität, die Tigerbelles, zu kandidieren. Der Trainer war Ed Tempel, der in den 1950er bis 1980er Jahren 40 Sprinter zu den Olympischen Spielen schickte. Sie gewannen 13 Goldmedaillen, darunter drei von Wilma Rudolph bei den Olympischen Spielen 1960 in Rom.

Bei den Olympischen Spielen 1964 in Tokio war Tyus 19 Jahre alt und wollte mehr um Erfahrung als um den Sieg kämpfen. Temple sagte ihr, dass 1968 ihr Jahr sein würde. Aber sie hat ihren Freund und Teamkollegen von Tennessee verärgert Edith McGuire um die 100 zu gewinnen, bevor sich McGuire bei der 200 durchsetzte. Ein weiteres Erwachen geschah abseits der Strecke.

Es gab keine Demütigungen hinter dem Bus für schwarze Athleten in Tokio. Keine separaten Badezimmer. Das Dorf der Athleten schien ein Kaleidoskop verschiedener Farben, Nationalitäten, Sprachen zu sein. Der Zweite Weltkrieg war noch keine zwei Jahrzehnte her und Schwarze und andere Westler wurden in Tokio immer noch als „irgendwie seltsam“ angesehen, erinnerte sich Tyus. Aber sie und McGuire staunten, wie sie von den Japanern beim Einkaufen mit freundlichem Respekt behandelt wurden.

“An einen anderen Ort zu gehen und herauszufinden, dass alle die gleichen Springbrunnen, die gleichen Badezimmer benutzen, dass die Leute irgendwie nett zu einem sind, das war ein Augenöffner”, sagte McGuire.

Als sie nach Hause zurückkehrten, sagten Tyus und McGuire, wurde ihnen eine Parade in Atlanta gegeben, aber nur durch schwarze Viertel.

Im Oktober 1968, als die Olympischen Spiele in Mexiko-Stadt eintrafen, hatte Tyus im Bundesstaat Tennessee einen Abschluss in Freizeitsport. Durch den Sport war sie Weltbürgerin geworden, nachdem sie in die Sowjetunion und nach Afrika gereist war. In der Heimat entbrannten soziale Unruhen über Bürgerrechte und Vietnam. 1967 besuchte sie auf dem Campus eine Rede des charismatischen Bürgerrechtsführers Stokely Carmichael, der sich für Black Power einsetzte und, schrieb Tyus, „uns daran erinnerte, dass wir Menschen waren, dass wir keine Sklaven mehr waren und aktiver sein mussten.“

Sechs Monate vor Beginn der Olympischen Spiele wurde Martin Luther King Jr. in Memphis auf der Autobahn von Nashville ermordet. Tage vor der Eröffnungsfeier, Dutzende mexikanischer Studenten wurden auf einem Platz in Mexiko-Stadt von Scharfschützen der Regierung getötet.

Das Olympisches Projekt für Menschenrechte, oder OPHR, organisiert vom Soziologen Harry Edwards, befürwortete einen Boykott der Spiele. Aber Tyus sagte, dass sie und andere schwarze Sportlerinnen kaum konsultiert wurden. Die Männer seien davon ausgegangen, dass „wenn wir sagen, dass wir es machen, die Frauen folgen.“

Edwards sagte, er habe keine Sportlerinnen kontaktiert, weil fast alle von ihnen mit historisch schwarzen Colleges und Universitäten verbunden waren, die das Projekt nicht unterstützten. Aber, fügte er in einer SMS hinzu, unabhängig davon, ob Tyus das OPHR, die olympischen Proteste und Smith und Carlos unterstützte, „sie ist immer noch eine der größten Sportlerinnen ihrer Zeit“. Er fügte hinzu: “Und das ist genug und sollte als solches anerkannt werden.”

Kareem Abdul-Jabbar, damals Lew Alcindor, lehnte es ab, an den Olympischen Spielen in Mexiko-Stadt teilzunehmen, aber ein weit verbreiteter Boykott fand nicht statt. Jeder Athlet konnte selbst entscheiden, ob er protestieren wollte. Smith und Carlos trugen schwarze Handschuhe. Einige Amerikaner trugen schwarze Socken und Baskenmützen und stützende Knöpfe. Tyus entschied sich für die 100 Meter ihre dunkelblauen Shorts zu tragen.

Ihre Geste wurde zu dieser Zeit anscheinend in den Mainstream-Nachrichtenkonten nicht bemerkt oder anerkannt. Der Bericht der New York Times vom 15. Oktober 1968 konzentrierte sich auf Al Oerter, den amerikanischen Diskuswerfer, der als erster Athlet bei vier aufeinanderfolgenden Olympischen Spielen im selben Einzelwettbewerb eine Goldmedaille gewann. Tyus wurde nur mit den Worten zitiert, dass dies ihre letzten Spiele seien und dass “ich als Siegerin in den Ruhestand gehen möchte”.

Am nächsten Tag kehrte Tyus ins Olympiastadion zurück, um Smith und Carlos beim 200-Meter-Lauf zuzusehen. Als sie sah, wie sie schwarze Socken ohne Schuhe trugen und ihre behandschuhten Fäuste auf der Siegertribüne erhoben, fühlte sich der Moment “umwerfend” an, sagte sie bei a Symposium 2018 im Penn State. Während der Hymne hörte sie im Stadion rumpelnde Unzufriedenheit und sagte sich: „Meine Güte, ich hoffe, hier passiert nichts Ernstes.“

Zwei Tage später, nach dem Frühstück im Dorf der Athleten, wurden Tyus und einige Teamkollegen von einem Associated Press-Reporter darüber informiert, dass Smith und Carlos von den Olympischen Spielen ausgeschlossen worden waren. “Ich finde es schrecklich”, wurde Tyus zitiert. „Sie haben niemandem wehgetan. Solange sie niemanden berühren und verletzen, sehe ich keine Möglichkeit, sie zu bestrafen.“

Für die 4×100-Meter-Staffel trug Tyus wieder ihre dunkelblauen Shorts. Ihre drei Teamkollegen auch, aber eine von ihnen, Mildrette Netter, sagte kürzlich, dass sie keinen Protest wüsste. Bei einer Pressekonferenz nach dem Rennen wurde Tyus in einem Reuters-Artikel mit den Worten zitiert: “Wir widmen unseren Staffelsieg John Carlos und Tommie Smith.”

Auf der Siegertribüne erhoben Tyus und ein Teamkollege kurz die Fäuste zur Unterstützung von Smith und Carlos, wie auf Fotos zu sehen ist, die Davis in den Archiven des Internationalen Olympischen Komitees entdeckt hat. Tyus identifizierte die Teamkollegin als Barbara Ferrell, die nicht auf Anfragen nach Kommentaren reagierte.

Die Geste auf dem Podium sei ein schnelles Zeichen der Solidarität mit Smith und Carlos, sagte Tyus. Auch Mitglieder der 4×400-Staffel der US-Männer erhoben die Fäuste. Die dunkelblauen Shorts machten eine wichtigere Aussage, sagte Tyus, weil “die Shorts im Vordergrund meines ganzen Seins standen, um auf die Menschenrechte aufmerksam zu machen, egal ob jemand das aufgriff oder nicht.”

Mehr als 50 Jahre später revoltierten in Tyus’ Heimat Georgia, ob die Basketballspieler ihren Namen kannten oder nicht, Mitglieder des Atlanta Dream WNBA-Teams gegen eine Teambesitzerin, Senatorin Kelly Loeffler, nachdem sie die Black Lives Matter-Bewegung kritisiert hatte. Im Februar verkaufte Loeffler, die ihr Angebot für die Wiederwahl verloren hatte, ihre Beteiligung am Team. Das ist, was Tyus seit langem befürwortet: Sprich laut und spreche.

„Wenn Sie sich äußern, sehen Sie Veränderungen“, sagte sie. „Schweigen funktioniert nicht“

Susan C. Beachy und Sheelagh McNeill trugen zur Forschung bei.

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