Islanders kehren in New York Sports zur Normalität zurück

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Als die Islanders vor neun Monaten zum ersten Mal seit fast 30 Jahren das Conference-Finale der Stanley-Cup-Playoffs erreichten, war das Nassau Coliseum dunkel, leer und still.

Die Inselbewohner spielten den Tampa Bay Lightning, aber die Spiele wurden in einer abgeschiedenen Blase in Edmonton, Alberta, ausgetragen, wo Zuschauer wegen der Coronavirus-Pandemie gesperrt waren.

Aber am Donnerstag lief es in der Arena, in der die Islanders seit ihrer Gründung im Jahr 1972 die überwiegende Mehrheit ihrer Heimspiele ausgetragen haben, weitgehend wieder zur Normalität. Fast 13.000 ausgelassene Fans, viele in den blau-orangefarbenen Trikots ihrer Lieblingsspieler, packten Schulter an Schulter in eine alte Betonscheune, um ihr Team wieder zu einem NHL-Konferenzfinale zu begrüßen – das erste Mal seit 28 Jahren, dass Islander-Fans dies persönlich miterleben konnten.

“Es fühlt sich sehr so ​​an, als ob alles wieder so ist, wie es sein sollte”, sagte George Pignataro, ein pensionierter Bankdirektor aus dem nahe gelegenen Massapequa, vor Spiel 3 erneut gegen die Lightning in Uniondale, dem neuen Epizentrum der lebhaften Rückkehr des Sports in den Großraum New York, nach monatelangen Schließungen wegen der Pandemie.

Tampa Bay gewann mit 2:1 und holte sich zwei Spiele zu einem Vorteil in der Stanley Cup-Halbfinalserie. Spiel 4 ist Samstag im möglicherweise letzten Heimspiel der Islander im Kolosseum. Tampa Bay, der amtierende Stanley-Cup-Champion, ist in den Playoffs mit 6:1 unterwegs und hat seinen Mut bewiesen, einen aufgeladenen Empfang zu überstehen.

“Der Wille hat uns durchgehalten”, sagte Lightning-Trainer Jon Cooper. “Wir werden das wieder brauchen, wenn wir in Spiel 4 hier reinkommen und dasselbe tun.”

Für Pignataro und seine Frau Barbara, die 42 Jahre lang Dauerkarteninhaber waren, sowie massenhaft leidenschaftliche Islander-Fans bedeuten das Spiel und die Serie ein doppeltes Wiedererwachen. Nach Monaten der Isolation und Sperrung beginnt das Leben in der Region New York zur Normalität zurückzukehren, und Sportteams haben sich angeschlossen Willkommen zurück Fans zu Tausenden.

Die Yankees und Mets haben vor immer größeren Zuschauern gespielt, mit mehr als 16.000 im Citi Field am Donnerstag und mehr als 19.000 im Yankee Stadium für ein Spiel gegen die Red Sox Anfang dieses Monats.

Im Barclays Center, dem kurze Heimat der Islanders Während eines schlecht durchdachten Streifzuges in Brooklyn ab 2015 spielten die Nets die Milwaukee Bucks in einem kritischen Spiel 5 ihrer NBA-Playoff-Serie vor 16.000 überschwänglichen Fans.

Aber die Nets sind ein relativ neues Phänomen in Brooklyn (sie zogen 2012 aus New Jersey dorthin), und ihre Wurzeln haben sich seit fast einem halben Jahrhundert nicht mehr so ​​fest in das Gefüge der Gemeinde eingegraben wie die Inselbewohner in Long Island.

Sogar mit 3.000 weitere Fans im Barclays Center als im Coliseum, es ist schwer vorstellbar, dass sie mehr Lärm machen als Islander-Fans, die hoffen, alten Ruhm unter den vier Meisterschaftsbannern wiederzuerleben, die von einer niedrigen Decke baumeln, die den Tumult darunter verstärkt.

Seit der Rückkehr der Fans in die Stadien im Großraum New York hat nichts die Intensität des Geschehens in Uniondale erreicht.

“Islander-Fans sind eine andere Art”, sagte Billy Jaffe, ein Analyst, der die Serie für das NHL Network berichtet. Jaffe war vor einem Jahrzehnt auch fünf Jahre lang als Analyst für Islanders-Sendungen tätig. „Es ist einfach eine einzigartige, intensive Fangemeinde, und darauf haben sie lange gewartet.“

Ähnlich wie bei den Pignataros bezog sich Jaffe auf die Dualität dieses Wartens. Im unmittelbaren Sinne ging es darum, ins Gebäude zurückzukehren, um gemeinsam zu schreien, zu singen, zu singen und gegen das Glas zu klopfen.

Im weiteren Sinne geht es um die Wiederauferstehung des Spitzenhockeys inmitten von Anzeichen dafür, dass es unter Lou Lamoriello, dem Präsidenten und General Manager, und Barry Trotz, dem Cheftrainer, die beide anderswo Stanley Cups gewannen, nachhaltig ist.

Jaffe sagte, dass die Islanders eines der angesehensten Teams in der NHL sind, und jetzt, da sie für immer auf Long Island zurück sind, wird erwartet, dass sie eröffnen ihre neue Arena in Elmont im Herbst – die Bindung zwischen dem Team und den Fans von Long Island wurde erneuert.

“Es fühlt sich an, als ob die Islanders-Fans wieder Eigentümer ihres Teams sind”, sagte Jaffe. “Es scheint, als ob sie das Gefühl haben, wieder investiert werden zu dürfen.”

Wie schon in der letzten Playoff-Serie gegen die Boston Bruins sangen unmaskierte Fans die Nationalhymne so laut und stimmig mit, dass Nicole Raviv, die eigentlich berufene Sängerin, ihr Mikrofon gnädig wegräumte und dem Publikum erlaubte – nach Monaten von stiller Abgeschiedenheit – zum Weiterdonnern, jedenfalls hätte sie niemand gehört.

„Es ist genauso intensiv und laut wie ein großes Fußballspiel in der Premier League“, sagte Bruce Clouston, ein 28-jähriger Unternehmensversicherungsmanager aus Australien, über Northumberland in Großbritannien. Er zog vor drei Jahren nach Brooklyn und wurde ein Fan der Inselbewohner. Er ging zu zwei regulären Saisonspielen, nachdem das Team am 18. März die Arena für Fans eingeschränkt geöffnet hatte.

Die Zahl ist auf fast volle Kapazität angewachsen, minus etwa 900 freie Plätze in der Nähe der Bänke und dort, wo die Teams das Eis betreten. Zu den Zuschauern am Donnerstag gehörten der Talkshow-Moderator Jimmy Fallon, der Schauspieler Ralph Macchio und eine Reihe von Jets-Fußballspielern, die an den Feierlichkeiten teilgenommen haben.

Es war auch Cloustons sechstes Playoff-Spiel in diesem Jahr. Als die Isles in der vorherigen Runde ein Tor erzielten, umarmte er die unmaskierten Fremden, die neben ihm saßen. (Eine Handvoll Platzanweiser trugen Schilder, die die Fans höflich aufforderten, Masken zu tragen, aber fast niemand tat es.)

Am Donnerstag, als er aus dem S-Bahn aus Brooklyn ausstieg, nahm Clouston eine Mitfahrgelegenheit von einem Fan an, den er gerade kennengelernt hatte.

„Das wäre vor ein paar Monaten nie passiert“, sagt er.

Für praktisch das gesamte Spiel 3 brüllten Clouston und seine Mitfans für ihr Team. Aber in der letzten Minute, als die Islanders nach hinten liefen, während sie sich bemühten, sich in der Offensivzone zu etablieren, murrten und buhten einige Fans den vermeintlichen Mangel an Dringlichkeit.

Die Islanders haben die Leidenschaft ihrer Fans und alles, was damit einhergeht, wieder geweckt.

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