„Es tut weh“: Die Saison ist vorbei, bevor die Netze sehen, wie gut Big Three sein kann

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Ob Kevin Durant, James Harden und Kyrie Irving zusammenarbeiten, sich den Basketball teilen und gut genug verteidigen konnten, um eine Meisterschaft in New Yorks weniger angekündigtes NBA-Franchise zu bringen, war unbekannt, die an der gesamten Liga nörgelte.

Jetzt, nachdem die Milwaukee Bucks am Samstagabend in Spiel 7 ihrer Halbfinalserie der Eastern Conference eliminiert wurden, können die Nets ihre Skeptiker erst im nächsten Jahr zum Schweigen bringen. Nach einer 48-24-Saison und einer Playoff-Fahrt, die nur zwei Runden dauerte, bleiben die größten Fragen zu ihren drei Stars unbeantwortet.

Verletzungen haben potenzielle Basketballprobleme außer Kraft gesetzt und den Status der Nets unter den Quotenmachern von Las Vegas als Titelfavoriten neutralisiert. Durant, Harden und Irving teilten sich in der Bucks-Serie nur 43 Sekunden lang das Wort. In Spiel 7 mit nur Durant als zuverlässiger Offensivoption und Irving in Straßenkleidung überdauerte Milwaukee die Nets 115-111 in den Überstunden im Barclays Center, was selbst einen brennenden Schmerz verursachte.

“Es tut weh”, sagte Trainer Steve Nash und lobte die Bemühungen von Durant, der in Spiel 7 in 53 Minuten 48 Punkte erzielte, und Harden, der trotz einer Oberschenkelzerrung ebenfalls alle 53 Minuten spielte. “Ich habe sie mehr verletzt als alles andere.”

Die 75. Saison der NBA wird für ihre Covid-19-Protokolle, Spielverschiebungen und monatelangen leeren Arenen in Erinnerung bleiben. Aber die Nets wurden danach zur größten On-Court-Geschichte der Liga deren Erwerb im Januar von Harden von den Houston Rockets. Fünf Jahre nachdem General Manager Sean Markss angeheuert, um ein Franchise zu retten Ohne Elite-Talente und Draft-Picks baute Marks einen legitimen Konkurrenten auf, indem er einen der beeindruckendsten Offensiv-Dreier in der Geschichte der Liga aufstellte.

Das Problem für die Nets waren nicht ihre defensiven Mängel, die Tiefe, die sie geopfert haben, um den Handel mit den Rockets zu machen, der Mangel an verfügbarer Trainingszeit während der Coronavirus-Pandemie oder Nashs Unerfahrenheit als Trainer im ersten Jahr. Es war so: In der regulären Saison waren Durant, Harden und Irving gesund genug, um in acht Spielen nur 202 Minuten lang zusammen zu spielen. Ihre 130 Minuten zusammen in einer Fünf-Spiele-Entlassung der Boston Celtics in der ersten Runde erwiesen sich als einzige Kontinuität als Einheit. Milwaukee gewann drei der letzten vier Spiele der Serie nach Irvings böser Verstauchung des rechten Knöchels in der ersten Hälfte von Spiel 4.

Diese Playoffs sollten die Chance der Nets sein, in einer Stadt voller Knicks-Fans ein oder zwei Stück kultureller Relevanz von Manhattan nach Brooklyn zu verlagern. Am Ende wussten weder Marks noch Nash wirklich, wie die Netze im Ganzen wirklich aussehen könnten.

Einige Schlüsselmomente, die die Nets an diesen Punkt gebracht haben:

Zu Beginn der Saison 2019-20 gab es viele Spekulationen darüber, wo Durant und Irving enden würden. Zu Beginn der vergangenen Saison hatte sich Irving verpflichtet, langfristig bei Boston zu bleiben, während Durant mit Golden State auf dem Weg zu einem weiteren Titel zu sein schien. Wie die Welt herausfand, nachdem sich ihre Spielzeiten aufgelöst hatten – Durant hatte im NBA-Finale 2019 einen Achillessehnenriss – wollten sie zusammen spielen.

Die Nets hatten genügend Flexibilität bei der Gehaltsobergrenze, um sie sowie ihren Freund DeAndre Jordan zu verpflichten. Die Knicks hatten die gleichen Mittel, aber Durant und Irving entschieden sich für die Nets und nahmen Jordan, der die Saison 2018/19 mit den Knicks beendete, mit.

Nets-Funktionäre machten die Schritte, da sie wussten, dass Durant wahrscheinlich seine gesamte erste Saison als Net verpassen würde, während er sich von der Verletzung der Achilles erholte. Irving spielte in seiner ersten Saison in Brooklyn wegen Schulterproblemen nur 20 Spiele. Beide haben jetzt die Hälfte der Vierjahresverträge abgeschlossen.

Die Nets erschütterten die NBA erneut, indem sie Nash im September 2020 als Trainer anstellten. Er hatte keine Trainererfahrung, auch nicht auf Assistenzebene, aber er gewann zwei Most Valuable Player Awards und war einer der besten Point Guards in der Geschichte der Liga.

Er wurde im Wesentlichen von Marks ausgewählt, seinem ehemaligen Teamkollegen von Phoenix Suns, der der Meinung war, dass er die Gravitation und die Kommunikationsfähigkeiten hatte, um die beiden queeren Stars der Nets zu verwalten. Harden würde erst ein paar Wochen nach Nashs erster Saison auf der Bank ankommen. Die Nets holten auch Mike D’Antoni, Nashs ehemaligen Trainer in Phoenix, um erfahrene Anleitungen zu geben.

“Ich wurde nicht eingestellt, um ein taktischer Zauberer zu sein”, sagte Nash in einem Podcast des NBA-Scharfschützen JJ Redick.

Nash einstellen, der trotzdem weiß ist erregte Kritik, angesichts des Mangels an schwarzen Trainern in der NBA, deren Spielerpool auf fast 80 Prozent Schwarz geschätzt wird. Nashs Einstellung erfolgte nach Jacque Vaughn, der die Saison 2019-20 als Interimstrainer des Teams beendete und die Nets ohne Durant und Irving in der sogenannten Blase der NBA in Florida unerwartet gut spielen ließ. Vaughn, der Black ist, blieb als Assistent neben D’Antoni und Ime Udoka. Auf ESPN, Stephen A. Smith nannte Nashs Einstellung “weißes Privileg”.

“Nun, ehrlich gesagt habe ich die Warteschlange übersprungen”, sagte Nash auf seiner einleitenden Pressekonferenz. “Aber gleichzeitig denke ich, dass es ziemlich einzigartig ist, ein NBA-Team fast zwei Jahrzehnte lang zu führen.”

Harden trat diese Saison als verärgertes Mitglied der Rockets an. Er wollte aussteigen, nachdem D’Antoni und Daryl Morey das Team ohne einen etablierten Trainer und seinen obersten Front-Office-Manager verlassen hatten, und Harden drängte auf einen Handel mit den Nets, um sich mit Durant, seinem ehemaligen Teamkollegen von Oklahoma City Thunder, wieder zu vereinen. Es war ein kühner Schachzug für jemanden mit Noch drei Jahre Vertragslaufzeit – und es zementierte die Nets als Liga-Schurken, als es funktionierte.

Harden meldete sich zu spät im Trainingslager, um Druck auf die Rockets auszuüben, damit sie ihn tauschen. Dass er in nicht optimaler Verfassung zu sein schien, machte sein Desinteresse während der acht Spiele in der regulären Saison, die er spielte, greifbar. Die Nets, die mit 6-6 gestartet waren, ignorierten Hardens kariertes Playoff-Resumé und die grassierende Skepsis, dass ein Ball nicht ausreichen würde, um drei Torschützen mit hohem Volumen zu befriedigen, und fuhren mit Handelsgesprächen fort.

In einem Handel mit vier Teams stimmte Marks zu, die Kontrolle über den Top-Draft-Pick der Nets bis 2027 an die Rockets abzugeben und zwei junge Fanfavoriten, Caris LeVert (nach Indiana) und Jarrett Allen (nach Cleveland), um Harden zu landen. Als Bonus hielt der Handel Harden davon ab, neben Center Joel Embiid in Philadelphia zu landen, nachdem die 76ers den Rockets einen Deal mit Ben Simmons angeboten hatten.

Der Deal bleibt ein Glücksspiel für die Nets. Jedes Jahr ohne Meisterschaft wird die Kontrolle und den Druck erhöhen. Das Management muss entscheiden, ob es Vertragsverlängerungen mit Durant, Harden und Irving anstrebt, die Hunderte von Millionen an Gehalts- und Luxussteuern kosten würden, oder riskieren, dass sich einer der drei nach der nächsten Saison für eine freie Agentur entscheidet ihre aktuellen Verträge.

„Dies ist erst der Anfang unserer Reise“, sagte Joe Tsai, der Besitzer der Nets, auf Twitter nach der Niederlage in Spiel 7. Tsai ist neben Steve Ballmer von den Los Angeles Clippers als einer der reichsten Eigentümer der Liga bekannt und hat sicherlich die finanzielle Macht, um den Kern zusammenzuhalten.

Während der Verfolgung von Harden und nach seiner Ankunft verpasste Irving im Januar aus persönlichen Gründen sieben Spiele. Marks sagte, Irvings plötzliche Nichtverfügbarkeit und die Übernahme seien „völlig getrennt“. Die Nets hielten es jedoch für dringend erforderlich, Durants Meisterschaftsfenster zu maximieren, und machten den Handel mit diesem Gedanken, so zwei Personen, die mit der Denkweise des Clubs vertraut waren und nicht berechtigt waren, darüber öffentlich zu diskutieren.

Die Nets wussten, dass sie kein Trainingslager haben würden, um zu versuchen, Harden in das Team zu integrieren, aber sie dachten, dass sie fast immer zwei Elite-Spieler auf dem Boden haben würden, wenn sie einen langlebigen Spieler einbringen. Es wurde auch bald nach Hardens Ankunft klar, dass er laut einer der Personen am besten geeignet war, der Spielmacher des Teams zu sein. Klar, sogar für Irving.

“Wir haben das vor vielleicht vier Tagen festgestellt”, sagte Irving im Februar. „Ich habe ihn nur angeschaut und gesagt: ‚Du bist der Point Guard und ich werde Shooting Guard spielen.’ So einfach war das.“

Die Rufe, dass Harden ein Luxusartikel für die Nets sei, verstummten schnell. Das Team ging 29-8 in der regulären Saison in Spielen, die Harden spielte und 12-11 ohne ihn.

Gesundheitsprobleme begannen fast sofort; Spencer Dinwiddie verlor nur drei Spiele nach einem Knieriss am Ende der Saison. Dinwiddie erreichte im Durchschnitt einen Karrierehoch von 20,6 Punkten pro Spiel die Saison zuvor, und es wurde erwartet, dass er eine weitere Torgefahr für ein Team voller ihnen darstellt.

Durant überwand seinen Achillessehnenriss im Großen und Ganzen und beendete seine Saison mit 49 Punkten gegen Milwaukee in Spiel 5 und 48 Punkten in Spiel 7. Aber am Ende spielte er nur in 35 der 72 regulären Saisonspiele der Nets wegen einer Kniesehne Verletzung. Harden, der mit seiner eigenen Oberschenkelverletzung zu kämpfen hatte, verpasste in der regulären Saison (21 der letzten 23 Spiele) und in den Playoffs mehr Zeit als in jeder vorherigen Saison.

Die Nets wurden im April erschüttert, als LaMarcus Aldridge, ein ehemaliger All-Star, den sie unterzeichnet hatten, nachdem er einen Buyout mit den San Antonio Spurs ausgehandelt hatte, mit 35 im Ruhestand wegen einer langjährigen Herzerkrankung. Nash nutzte einen Franchise-Rekord von 38 Startaufstellungen in diesen 72 Spielen und vier separaten in der Bucks-Serie, wobei er sich auf den weitgereisten Jeff Green stützte; Blake Griffin, ein ehemaliger All-Star, der im April zum Team kam; und Griffins ehemaliger Teamkollege von Detroit Pistons, Bruce Brown.

Für die Playoffs schienen die Nets endlich gesund – für eine Runde. Harden verpasste alle bis auf die erste Minute der ersten vier Spiele der Milwaukee-Serie und hatte keine Explosion oder keinen Auftrieb in seinen Beinen, als er sich freiwillig meldete, nach Irvings Knöchelverstauchung für Spiel 5 zurückzukehren. Greens Plantarfaszienbelastung hielt ihn aus den ersten drei Spielen mit den Bucks heraus.

„Es war ein wirklich schwieriges Jahr“, sagte Nash. “Wir haben viel auf uns geworfen.”

Trotz der Verletzungen und der gesunden Milwaukee-Stars kamen die Nets nur einen Zentimeter in die nächste Runde. Mit einer verbleibenden Sekunde in der Regulierung in Spiel 7 und den Netzen um 2 Punkte weniger, machte Durant einen umkämpften Schuss vom rechten Flügel, der ein 3-Zeiger für den Sieg zu sein schien. Aber sein Zeh war auf der 3-Punkte-Linie, und er zählte als lange 2, was die Nets in die Verlängerung statt in das Finale der Eastern Conference schickte.

“Mein großer Arschfuß ist auf die Linie getreten”, sagte Durant. „Ich habe gerade einen kleinen Screenshot gesehen, wie nahe ich dem Ende ihrer Saison bei dieser Aufnahme war. Aber es war nicht in Gottes Plan, und wir machen weiter.“



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