Bei den US Open in Torrey Pines ist Tiger Woods immer noch groß

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SAN DIEGO – Die Arme vor der Brust verschränkt, starrte Rocco Mediate auf einen kleinen, quadratischen Fernseher, um zu sehen, ob sich sein Leben für immer ändern würde.

Mediate stand in einem niedrigen, unscheinbaren Bereich hinter der 18.-Loch-Tribüne des Torrey Pines Golf Course, einem Raum, der so beengt war, dass er den Kopf einzog, um Kabel zu vermeiden, die von der Decke hingen. Er konnte das 18. Grün nicht sehen, wo er Minuten zuvor in der vierten Runde der United States Open 2008 mit einem Schlag in Führung ging.

Mediate, zu dieser Zeit auf Platz 158 der Weltrangliste, versuchte mit 45 Jahren der älteste Mann zu werden, um das Turnier zu gewinnen. Er ging nervös auf und ab, die Stollen knisterten auf dem nackten Betonboden, als das Bild von Tiger Woods im Fernsehen erschien.

Wald, Spielen ohne vorderes Kreuzband in seinem linken Knie und mit Stressfrakturen in seinem linken Schienbein, hatte einen 12-Fuß-Birdie-Putt, um Mediate zu binden und die Meisterschaft am nächsten Tag in ein 18-Loch-Playoff zu schicken.

Normalerweise geschwätzig, schwieg Mediate, als Woods seinen Putt streichelte, der Ball hüpfte über die holprige Oberfläche und bewegte sich in einer hüpfenden Kadenz, die den Putt mit Sicherheit offline zu schicken schien. Aber der Golfball kitzelte den Rand des Lochs und stürzte hinein.

„Natürlich hat er es geschafft“, sagte Mediate mit einem Glucksen und wandte sich an zwei Reporter in der Nähe. “Er ist Tiger Woods.”

Halb grinsend und halb seufzend sah er weg und fügte hinzu: „Er ist Tiger Woods. Natürlich.”

Außer es wäre nicht so einfach. Was sich wie das Ende von Mediates Zeit im Rampenlicht anfühlte, entpuppte sich als der Anfang. Und was sich für Woods wie eine Erneuerung der Triumphe anfühlte, war stattdessen der Höhepunkt seines elfjährigen Sprints zu 14 großen Titeln. Schon bald würde für Woods nichts mehr so ​​sein, wie es war.

Als die US Open zum ersten Mal seit diesem Turnier nach Torrey Pines zurückkehren, als Woods schließlich besiegt Mediate nach 19 zusätzlichen Löchern In einem letzten Montags-Playoff seiner Art ist die Meisterschaft 2008 ein verehrtes Golfandenken – als Woods ein schimmernder Goliath auf dem Höhepunkt seiner Kräfte war und ein zerknitterter David mit dem Spitznamen “Rock” fast seinen furchterregenden Rivalen besiegte.

Die Erinnerung, der letzte große Titel für Woods, bis er gewann das Masters 2019, ist in diesem Jahr besonders ergreifend, weil Woods nach schweren Beinverletzungen in a nicht an der Veranstaltung teilnehmen kann Autounfall im Februar. Noch in der Reha, Woods sagte kürzlich sein Hauptziel war es, allein zu gehen.

Aber vor 13 Jahren war Woods in Bestform, ebenso wie Mediate, und die beiden sind für immer verbunden.

„Großartiger Kampf“, sagte Woods, der erschöpft aussah, zu Mediate, als sich die beiden auf dem letzten Grün umarmten. “Das Beste meiner großen Meisterschaften.”

Mediate, der enttäuscht, aber glücklich war, antwortete: „Es hat mir am meisten Spaß gemacht, mit jemandem Golf zu spielen, geschweige denn gegen den größten Golfer der Welt.“

Fünf Tage zuvor hatte das Turnier mit Woods’ Caddie Steve Williams begonnen, der ihn beschwor, sich zurückzuziehen.

Vierzehn Löcher in seiner ersten Runde, Woods, dessen gebrochenes Knie ihn in den letzten sechs Wochen daran gehindert hatte, zu gehen oder Golf zu spielen, war eins über Par und spritzte weit und breit. “Du hast noch viele Jahre, um Majors zu gewinnen”, sagte Williams zu Woods, der 32 Jahre alt war. Woods fluchte und sagte: “Ich gewinne das Turnier.”

Adam Scott und Phil Mickelson spielten die ersten beiden Runden der Meisterschaft 2008 mit Woods und vermuteten, dass mit seinem Knie mehr nicht stimmte als die „Wunde“, die Woods für seine Entlassung verantwortlich machte.

“Tiger sah unbehaglicher aus, als ich ihn je gesehen hatte”, sagte Scott diesen Monat in einem Interview. „Aber ich weiß nicht, dass die Menge es bemerkt hat. Sie waren verrückt nach Tiger und Phil, zwei kalifornischen Kindern, die in ihrem Heimatstaat auf einem öffentlichen Golfplatz spielten. Es war ziemlich viel Chaos da draußen.“

Nach neun Löchern in der zweiten Runde war Woods auf drei über Par abgesackt und drohte den Cut zu verpassen, aber er sammelte sich auf Birdie fünf der nächsten neun Löcher und schoss spektakuläre 30 auf den zweiten neun.

„Er hat den Schalter umgelegt und ich erinnere mich, dass ich dachte: ‚Hier macht Tiger wieder etwas Besonderes – etwas Tiger-ähnliches‘“, sagte Scott.

Gepaart mit Robert Karlsson in der dritten Runde stürzte Woods, der sich nach Abschlägen oft vor Schmerzen beugte, in der Bestenliste immer wieder nach unten. Auf dem Par-5-Abschlag 13 war sein Drive so weit rechts, dass er in der Nähe von tragbaren Toiletten, die weit vom Fairway entfernt waren, zum Stillstand kam.

„Tiger zielte bei jedem Abschlag weit weg und schlug große Slices, weil er so verhinderte, dass er beim Abschwung zu viel Gewicht auf sein verletztes linkes Knie legte“, sagte Karlsson diesen Monat in einem Interview.

Woods’ Erholung flog auf der Rückseite des Grüns, 20 Meter vom Loch entfernt, auf einem steilen Pitch. Auf demselben teuflischen Grün an diesem Tag hatte Mickelson drei Putten und drei aufeinanderfolgende Wedge-Schläge vom Grün für ein vierfaches Bogey 9 gedreht.

Woods versenkte den 65-Fuß für einen Adler. „Zu diesem Zeitpunkt war die Tiger-Manie voll im Gange“, sagte Karlsson. „Das war ein unmöglicher Putt. Unmöglich.”

Das 15. Loch war ein Dogleg links und erforderte einen Rechts-nach-Links-Draw vom Tee, nicht den gezielten Slice, den Woods getroffen hatte. Woods würde sein beschädigtes linkes Knie erheblich belasten müssen. Er sagte Karlsson und ihren Caddies, dass sie nach dem Schwung einfach ohne ihn vom Abschlag gehen sollten.

„Tiger schlug dann diesen fantastischen, durchdringenden Draw in der Mitte des Fairways, aber er krümmte sich danach und stützte sich auf seinen Schläger, um aufrecht zu bleiben“, sagte Karlsson. „Er hyperventilierte. Er wusste, dass der Swing wahnsinnig weh tun würde, aber er hat sich trotzdem dazu entschlossen.“

„Wir gingen alle schnell vom Abschlag, wie er es verlangte, und als wir das Fairway erreichten, schauten wir zurück und er war immer noch auf dem Abschlag.“

Aufeinanderfolgende Pars und ein glücklicher Chip-In am 17. Loch für Birdie – der Ball prallte etwa einen Fuß über dem Boden vom Flaggenstock und fiel in das Loch – führten zu einem 9 Meter langen Eagle-Putt auf dem 18. Grün, den Woods für a . umwandelte Runde der 70. Der Anstieg brachte ihm die Turnierführung mit drei unter Par, zwei Schläge vor Mediate, der auf dem dritten Platz lag.

Beim 18. Loch fragte Karlsson Williams, ob Woods seiner Meinung nach in der letzten Runde am Sonntag spielen könnte. “Stevie sagte, er dachte, es wäre 50-50”, sagte Karlsson.

Woods schaffte es bis Sonntag, war aber auf den ersten beiden Löchern drei über Par. Schuß 71 vermitteln, um mit einem Schlag die Führung zu übernehmen. Woods rettete ständig Par um Par, um im Wettbewerb zu bleiben, und am letzten Par-5-Loch schlug er einen großartigen dritten Schlag aus dem Rough, um den Birdie-Versuch zu starten, der die Meisterschaft nach 72 Löchern in ein Playoff bringen würde.

In den letzten 13 Jahren hat sich Mediate hunderte Male eine Wiederholung des Putts angesehen. „Niemand sonst macht diesen Putt“, sagte er. “Niemand.”

Scott wurde oft von jungen Golfern gefragt, wie es war, in seiner Blütezeit mit Woods zu spielen. Er zitiert den letzten Putt der vierten Runde in Torrey Pines im Jahr 2008.

„Die jungen Leute können nicht ganz verstehen, warum wir alle sagen, dass er so viel besser war als alle anderen“, sagte Scott. “Dieser Putt ist zwar nicht der längste, den er je gemacht hat, aber er fasst so ziemlich zusammen, was seit 10 Jahren passiert ist.”

Am folgenden Tag, im 18-Loch-Playoff, war es Mediate, der nach 10 Löchern mit drei Schlägen in Rückstand geriet, aber er wurde von einer Menge getragen, die zu ihm gezogen war sein Jedermann-Status.

“Los, hol sie, Rock”, riefen die Fans nach seinen Abschlägen.

Mediate, seit mehr als zwei Jahrzehnten ein guter, aber nicht großartiger PGA-Tour-Spieler, kämpfte sich mit drei aufeinanderfolgenden Birdies zurück, um mit einem Schlag die Führung zu übernehmen. Wie schon am Vortag, Birds Woods das 18. Loch, während Mediate Par machte, um das Playoff auf zusätzliche Löcher mit plötzlichem Tod zu schicken.

In diesem Moment befand sich der PGA Tour-Profi Kevin Streelman in einem Flugzeug, das Golfer und ihre Familien nach Connecticut brachte, wo in dieser Woche die Travelers Championship ausgetragen werden sollte. In der Luft verfolgten alle die Playoffs im Fernsehen und der Jet landete, als Woods und Mediate zu einem 19. Loch steuerten. Auf dem Rollfeld standen Dienstwagen, die darauf warteten, die Spieler zu ihren Hotels zu fahren. Niemand stieg aus dem Flugzeug aus.

Jede Cinderella-Geschichte hat eine Mitternacht und Mediates Abschlag auf Par-4 Nr. 7 fand einen Bunker. Sein Annäherungsschlag verfehlte das Grün und ein Pitch aus dem Rough war weit vor dem Loch. Woods machte ein Routine-Par und Mediate verpasste einen langen Par-Putt.

Woods ging auf Mediate zu, um ihm die Hand zu schütteln, und Mediate umarmte Woods in einer Umarmung.

Zwei Tage später kündigte Woods an, dass er Saisonende Operation an seinem linken Bein. Er kehrte 2009 zurück und stürmte zu sechs Tour-Event-Siegen, konnte aber zum ersten Mal seit 2004 keine Major-Meisterschaft gewinnen. Und sein Jahr würde sich verschlechtern. Am Tag nach Thanksgiving hatte Woods ein Autounfall das führte zu Enthüllungen über seine Serienuntreue in der Ehe. In den nächsten neun Jahren trat Woods, der 14 der 50 Majors gewann, die er von 1997 bis 2009 spielte, in 24 Majors ein und keinen gewonnen.

Mediate, der den letzten Putt von Woods ‘vierter Runde im Jahr 2008 beobachtete und sich fragte, ob er einen lebensverändernden Sieg erringen würde, war selbst durch seine Niederlage bei den US Open verändert.

“Ich bekomme immer noch jeden Tag Fragen dazu”, sagte Mediate. „Und meine Frau wird sagen: ‚Was?’ Und ich sage, das ist so – sie stellen mir eine Frage zu etwas, das sie gesehen haben und das ihnen etwas bedeutet hat. Es war nicht wie Joe’s Open, es waren die United States Open. Und es war ein höllischer Kampf.”

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