„Wenn Sie hierher ziehen, machen Sie einen Deal mit der Natur“: Leben in einer feuergefährdeten Schlucht

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TOPANGA, Kalifornien – Das Palisades-Feuer, das letzten Monat Hunderte am Stadtrand von Los Angeles zur Evakuierung zwang, kam nie in die Nähe von James Grassos Haus. Aber er beobachtete es sorgfältig von den Hügeln im Topanga Canyon in den Santa Monica Mountains, mit seinen Notfunkgeräten und Pagern an seiner Seite.

Herr Grasso, 60, ein freiwilliger Sanitäter und Regieassistent in der Filmindustrie, ist Mitglied des Topanga Council on Emergency Preparedness. Er hat sein Haus vor langer Zeit verhärtet und das gesamte Wachstum innerhalb von hundert Metern um sein Haus beseitigt. Letztes Jahr stattete er ein Offroad-UTV mit einer 75-Gallonen-Wasserpumpe aus, die als Skid-Einheit bezeichnet wird. Und er hat einen Betonbunker mit Notvorräten.

„Ich liebe es, hier zu leben, aber ich habe schnell gelernt, dass mich niemand retten wird“, sagte Grasso.

Wenn Mr. Grasso eine Art Feuervorbereitung ist, gehört seine Nachbarin Rose Wiley, 89, zu denen, die versuchen, sich nicht zu viele Sorgen zu machen.

Frau Wiley lebt in einem bescheidenen Haus, versteckt hinter einer magentafarbenen Bougainvillea und lässt manchmal ihre Türen offen, damit Vögel, Eichhörnchen und Eidechsen ihren eigenen Wildtierkorridor durch ihre Küche haben können. Während des Silvesterfeuers 1958 liefen sie und ihr Mann die ganze Nacht über die Straßen des Canyons, während die Glut wie ein Feuerwerk flog. Im Jahr 2018 ignorierte sie Evakuierungsbefehle und weigerte sich, während des Woolsey Fire zu gehen.

„Kein Strom, kein Licht, kein Radio, kein Fernseher, kein Handy-Service“, erinnert sie sich. „Ich hatte Brathähnchen, das ich bei Ralph gekauft hatte, und Kartoffelsalat. Es war wie beim Campen.“

In den Canyon-Gemeinden von Los Angeles zu leben, bedeutet, mit der Bedrohung durch Feuer zu leben. Aber eine neue Dringlichkeit ist entstanden, da eine landesweite Dürre und Hitzewelle zu gefährlichen Waldbränden beigetragen und dazu beigetragen haben, dass die kalifornische Feuersaison immer mehr zu einem ganzjährigen Phänomen wird.

Manche wie Herr Grasso widmen der Vorbereitung übermäßig viel Zeit und Energie. Andere wie Ms. Wiley bereiten sehr wenig vor. Es gibt Wochenendreisende – Topanga Canyon-Touristen in Airbnb-Tipis, die nach Instagram-fähigen Kulissen suchen und oft die Gefahren eines Lagerfeuers zur ungünstigen Zeit nicht verstehen. Und da sind die obdachlosen Männer und Frauen, die am Topanga Creek leben und denen einige Anwohner die Schuld geben, dass sie absichtlich und versehentlich Feuer gelegt haben.

Beamte nahmen nach dem Woolsey-Feuer im Jahr 2018 Änderungen vor – Los Angeles, Ventura und Orange Counties haben jetzt Zugang zu drei Feuerwehrhubschraubern, die ihre Wassertanks in 69 Bravo, einem Kontrollzentrum und Hubschrauberlandeplatz auf einem Berggipfel, auffüllen können.

Aber viele Einwohner von Topanga sagen, dass mehr getan werden muss. Sie haben um Klarheit über Evakuierungsverfahren, Warnsirenen, Übungen und einen Plan für unvermeidliche Stromausfälle gebeten.

Topanga ist die Art von unwahrscheinlicher Canyon-Gemeinde, auf die sich Los Angeles spezialisiert hat – Laurel Canyon, Runyon Canyon, Rustic Canyon, Benedict Canyon, Beachwood Canyon. Es sind bergige und abgelegene Viertel und Gemeinden mit jeweils eigener Identität und Exklusivität, die die Grenzen von Wachstum und Hangbebauung auf die Probe gestellt haben.

Die Geographie und die Bevölkerung von Topanga machen es besonders anfällig, und das Palisades-Feuer diente vielen Bewohnern als düstere Erinnerung an die Risiken, die mit dem täglichen Leben in der Schlucht verbunden sind. Wenn am nördlichen Ende in der Nähe des Topanga Overlook ein Feuer ausbrach, könnte es nur 90 Minuten dauern, bis die Schlucht bis zum Pazifischen Ozean brennt. Aber Feuerwehrleute schätzen, dass es sieben Stunden dauern würde, bis die Bewohner den Canyon vollständig evakuiert haben – Topanga hat nur eine Hauptstraße, den Topanga Canyon Boulevard.

„Wenn Sie hierher ziehen, machen Sie einen Deal mit der Natur“, sagte Bill Buerge, ein langjähriger Einwohner von Topanga, dessen Heimat im spanischen Kolonialstil eine bewegte Geschichte als Country Club, Schwulenbar und Glücksspiellokal des Gangsters Mickey hinter sich hat Cohen. “Auf der Kehrseite der Schönheit und Geschichte liegt all diese Gefahr.”

Das Palisades-Feuer begann Mitte Mai, vier Monate vor Beginn der typischen Feuersaison in Südkalifornien. Letztes Jahr brannten 658.069 Hektar Kalifornien bis zum 11. Juni wegen Waldbränden – in diesem Jahr sind es bereits 833.479. Und die Zahl der Waldbrände zwischen Januar und Mitte Juni ist nach Angaben des National Interagency Fire Center von 20.731 Feuern im letzten Jahr auf 26.833 in diesem Jahr gestiegen.

Drew Smith, ein Bataillonschef und Analyst für Brandverhalten bei der Feuerwehr von Los Angeles County, verglich einen potenziellen Großbrand in Topanga mit dem Camp Fire, dem tödlichsten Waldbrand des Bundesstaates, der 2018 die Stadt Paradise dezimierte und mindestens 85 Menschen tötete.

„Tausende könnten sterben“, sagte Chief Smith. „Es wäre ein weiteres Paradies, und es ist keine Frage des Ob, sondern des Wann.“ Er fügte hinzu: „Topanga ist neun Monate im Jahr ein buchstäbliches Paradies. Es sind die drei anderen Monate, um die du dir Sorgen machst.“

Topanga – eine nicht rechtsfähige Gemeinde mit fast 8.300 Einwohnern im Westen von Los Angeles County – ist an drei Seiten von den geschützten, zerklüfteten Santa Monica Mountains umgeben. Die vierte Seite wird vom Pazifischen Ozean begrenzt. Sie können zum Old Topanga Fire Lookout wandern, einem verlassenen Gebäude, das früher vom National Forest Service zur Überwachung von Waldbränden genutzt wurde, und an einem klaren Tag das San Fernando Valley, Catalina Island, Calabasas, Malibu und – 40 km östlich – die Innenstadt sehen Los Angeles.

Das Stadtzentrum ist malerisch. Es gibt ein Postamt, eine Bibliothek, einen Gemischtwarenladen, ein Freilichttheater, eine Feuerwache und ein Restaurant namens Inn of the Seventh Ray, das Kristalle im Souvenirladen verkauft. Um die wichtigsten Drag- und Mountain-Häuser herum befindet sich der Topanga State Park – 11.000 Hektar geschütztes Land mit 36 ​​Meilen an Wanderwegen. Berühmt für üppige Wildblumen und die Luft, die von weißem Salbei durchzogen ist, bietet Topangas Freifläche eine reiche Tierwelt – Eulen, Hirsche, Frösche, Grillen, Kojoten und Berglöwen, die alle zu einem Abendchor beitragen.

Ein Autoaufkleber auf den Autos der Einheimischen dient als inoffizielles Motto des Canyons: “Verändere Topanga nicht, lass Topanga dich verändern.”

Hier kann man sich leicht vorstellen, dass die verschiedenen Epochen aufeinander folgen.

Als die Stämme Tongva und Chumash in der Nähe des Topanga Creek lebten. Als Homesteaders Land von den Spaniern beanspruchten. Als Tiburcio Vasquez, der angeblich eine Inspiration für Zorro war, in Verstecken mit einem Kopfgeld auf dem Kopf lebte. Als Schmuggler während der Prohibition Alkohol trieben. Als sich Nazi-Sympathisanten niederließen. Als auf der schwarzen Liste standen, zogen Schauspieler und Schriftsteller während McCarthys Blütezeit nach Topanga. Als Hippies Love-Ins inszenierten.

In den 1960er und 1970er Jahren lebten Transplantate gemeinschaftlich, manchmal hinter dem Stadtzentrum in Höhlen in der Nähe des Baches, und wurden Creekers genannt. In der Schlucht gab es Drogen und Musik. Neil Young schrieb und nahm „After the Gold Rush“ auf, als er in Topanga lebte. The Old Corral, eine Tauchbar, beherbergte lokale Talente wie Canned Heat und Taj Mahal. Zu den Stammgästen zählten Linda Ronstadt, Jimi Hendrix, Janis Joplin, Joni Mitchell. Als die Beatles vorbeikamen, um Musik zu hören, ließen die Einheimischen die Luft aus den Reifen der Band, damit sie nicht gehen konnten.

Frau Wiley lebt auf 10 der ursprünglichen 160 Hektar, die ihr Großvater Francisco Trujillo ab 1886 bewohnte. Ihr Vater baute 1911 zusammen mit Häftlingsbesatzungen den Topanga Canyon Boulevard. Die Feuerstraßen in Topanga werden immer noch vom Malibu Conservation Camp 13 unterhalten , Heimat für Frauen nur Besatzungen von Häftlingsfeuerwehrleuten, Köchen und Wartungsarbeitern. Das ursprüngliche hölzerne Familienranchhaus von Trujillo, hundert Meter von Frau Wileys Haus entfernt, steht immer noch mit Blick auf die mit Chaparral und Chamise bedeckten Hügel und die reifen Coast Live Oaks.

Frau Wiley hat alles gesehen – die Brände, die Überschwemmungen, den seltenen Schneesturm. Nichts davon beunruhigt sie so, wie es andere beunruhigt. 1993 wartete sie in ihrem Wohnzimmer auf das Old Topanga Fire: „Ich sah es brennen, ich sah viel Rauch. Es war sehr langweilig.” Damals, sie und Herr Buerge, der in der historischen spanischen Kolonialzeit lebt und kürzlich seine Außenberegnungsanlage für Waldbrände mit 16 landwirtschaftlichen Pumpen aufgerüstet hat, blieb trotz der Evakuierungsbefehle des Landkreises zurück.

„Wenn ein Feuer sehr schnell ausbricht, werde ich mein Grundstück nicht verlassen“, sagte Herr Bürge. „Ich bin sehr entschlossen, hier zu bleiben.“

Im Oktober 1942 verbrannte ein dreitägiges Feuer im Topanga Canyon über 20.000 Hektar und zerstörte 40 Häuser. Im folgenden Jahr wurden 53 Häuser zerstört. Fünf Jahre später mussten 41 Familien in der Nähe der Santa Maria Road evakuiert werden. Im Jahr 1993 wütete das Old Topanga Fire über 18.000 Hektar, verzehrte 359 Gebäude und tötete drei Menschen.

„In der Region Topanga hat es seit 1993 keinen größeren Brand mehr gegeben, daher wissen wir, dass wir früher oder später mit einem konfrontiert werden“, sagte Sheila Kuehl, das Mitglied des Los Angeles County Board of Supervisors, das Topanga vertritt.

Das Feuer ist so stark in das Leben von Topanga eingebettet, dass die Gemeinde eine jährliche Notfallmesse veranstaltet, die sich dem Brandschutz und der Vorbereitung widmet.

Während der letzten persönlichen Messe im Jahr 2019 gingen die Anwohner von Stand zu Stand und unterhielten sich mit Förster und Verkäufern, die Generatoren, Feuerlöscher, Amateurfunkgeräte und Brandschutzventile feilboten. Jeder, der mitmachte, erhielt ein Los und ein tragbares Handy-Ladegerät. Die Tombolapreise waren professionell verpackte Evakuierungs-„Gobags“. Kinder probierten sogenannte Weichen an – die schwarzen flammhemmenden Nomex-Anzüge, die von Feuerwehrleuten getragen werden – und posierten mit Smokey Bear für Fotos.

Herr Grasso, der freiwillige Sanitäter mit dem abgehärteten Heim und dem Betonbunker, besuchte die Messe. Er bemerkte, dass von den Tausenden von Topanga-Bewohnern nur einige Hundert auftauchten.

„Jede Feuersaison sickert der Stresspegel einfach unter die Oberfläche“, sagte Grasso und fügte hinzu: „Ich mache mir Sorgen um Leute, die sagen: ‚Ich bleibe zurück, ich habe eine Million dieser Brände erlebt.’ Ich möchte sie fragen: ‘Haben Sie jemals die Haare von Ihren Armen verbrannt? Weißt du, wie es sich anfühlt, die Lunge versengt zu haben?’“

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