Lina Khan war eine der größten Kritikerinnen von Big Tech. Jetzt ist sie seine Regulierungsbehörde.

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WASHINGTON — Eines der ersten Projekte von Lina Khan als neue Mitarbeiterin in einer kartellrechtlichen Denkfabrik im Jahr 2011 war die Erforschung der Geschichte des Buchmarktes, der zunehmend von Amazon dominiert wurde. Es war ein früher, unveröffentlichter Eintrag in einem Werk, das sie seitdem als eine der Hauptkritikerinnen der Technologiegiganten und der Unternehmenskonzentration etabliert hat.

Sie verbrachte die nächsten 10 Jahre damit, ihre Argumente zu verfeinern und wurde eine führende Figur in einer wachsenden Bewegung, die eine aggressivere Überwachung von Google, Facebook, Apple und Amazon fordert.

Jetzt ist sie in der Lage, diese Ideen in die Tat umzusetzen – und damit möglicherweise die Regulierung der größten Unternehmen des Landes neu zu gestalten. Am Dienstag wurde Frau Khan, 32, als Vorsitzende der Federal Trade Commission vereidigt, nachdem sie von Präsident Biden, der jüngsten in der Geschichte der Agentur und der fortschrittlichsten seit mindestens einer Generation, in die Rolle berufen worden war.

„Sie bringt die kühnste Vision für die Agentur in ihrer Geschichte mit, wie ich es nennen würde“, sagte William Kovacic, ein ehemaliger Vorsitzender der Agentur, über ihre Herangehensweise an das Wettbewerbsrecht. “In dieser Hinsicht ist sie also eine potenziell transformierende Figur.”

Die Frage ist, wie viel sie erreichen kann.

Ihr schneller Aufstieg vom Forscher zum Leiter einer großen Bundesbehörde unterstreicht die wachsende Besorgnis über die Macht der großen Technologieunternehmen – und des Big Business im Allgemeinen – in Washington. In ihrem neuen Job wird sie mehr als 1.000 Ermittler, Anwälte und Ökonomen befehligen, die für die Überwachung der amerikanischen Wirtschaft verantwortlich sind.

Ihre Reichweite wird weit über die Tech-Giganten und die kartellrechtliche Kritik hinausgehen, bei denen sie sich einen Namen gemacht hat. Die FTC untersucht neben Kartellverstößen auch unlautere oder betrügerische Praktiken von Unternehmen. Allein in diesem Jahr hat es die Fusion zweier Zementhersteller in Pennsylvania angefochten, gegen nicht unterstützte Aussagen zu Behandlungen von Covid-19 hart durchgegriffen und eine Einigung mit zwei Spirituosenunternehmen über eine Fusion erzielt, die den Wettbewerb um billigen Sekt beeinträchtigen würde.

Aber Frau Khan wird sich auch ihren Grenzen stellen. Um neue Regeln zu schaffen oder massiv gegen Unternehmen vorzugehen, muss sie mindestens zwei der vier anderen Kommissare davon überzeugen, ihr zuzustimmen. Sie wird auch Entscheidungen treffen müssen, die vor Gerichten standhalten können, die dazu neigen, aggressive kartellrechtliche Durchsetzungsmaßnahmen zurückzudrängen.

„Wenn Sie möchten, dass Ihre Vision Bestand hat“, sagte Kovacic, „müssen Sie Gesetze und Richtlinien ändern, und das können Sie nicht selbst tun.“

Frau Khan hat diesen Artikel nicht kommentiert. In einer Erklärung am Dienstag sagte sie, sie freue sich darauf, „mit meinen Kollegen zusammenzuarbeiten, um die Öffentlichkeit vor Missbrauch durch Unternehmen zu schützen“.

Frau Khan wurde schnell bekannt. Nach einigen Jahren beim Think Tank in Washington – in denen sie unter anderem über die Unfähigkeit zu zügeln Konzentration auf Hühnerzucht — sie besuchte die juristische Fakultät in Yale. Während ihres Studiums schrieb sie darüber, wie der Aufstieg von Amazon die Notwendigkeit eines muskulöseren Ansatzes zur Regulierung der Industrie veranschaulichte. Der Artikel machte sie zu einer Berühmtheit in der kleinen Welt des Kartellrechts.

Frau Khan machte dann Stationen in Washington, die sie als Präsenz hinter den Kulissen etablierten. Sie arbeitete bei der FTC für den progressiven Kommissar Rohit Chopra und auf dem Capitol Hill als Mitarbeiterin für eine umfassende Untersuchung der Macht des Silicon Valley. Als der Gesetzgeber die Chefs der Big-Tech-Unternehmen angriff, saß Frau Khan hinter ihnen.

Während dieser Zeit zirkulierte Frau Khan bei Galas und anderen Veranstaltungen selten unter Washingtons Politikern und politischen Entscheidungsträgern. Ihre Unterstützer sagen, sie sei zerebral, ruhig unter Druck und habe im Allgemeinen kein sichtbares Ego, das für Washingtoner Streber typisch ist.

„Sie ist äußerst bescheiden“, sagte Sarah Miller, die Direktorin des American Economic Liberties Project und eine ehemalige Mitarbeiterin von Frau Khan, die ihren kartellrechtlichen Ansatz unterstützt. „Sie ist fokussiert auf Ideen und starke Argumente.“

Aber als Vorsitzende der FTC wird sie höchstwahrscheinlich die Mobbingkanzel als eines ihrer mächtigsten Werkzeuge verwenden müssen.

Sie wird das Gesicht der Agentur und der Aufsicht des Landes über das Big Business sein. Sie wird die Agentur bei Kongressanhörungen und in Gremien sowie in Reden für die Tausenden von Anwälten vertreten, die für die Verteidigung von Mandanten vor der FTC bezahlt werden

Führungskräfte der Agentur nutzen diese öffentlichen Veranstaltungen häufig, um ihre Vision des Kartell- und Verbraucherschutzrechts der Öffentlichkeit und ihren Kollegen in der Kommission vorzustellen.

Frau Khan wird auch mehr stumpfe Instrumente zur Verfügung haben. Die Agentur kann Fusionen ablehnen oder Unternehmen zwingen, die Bedingungen ihrer Übernahmen zu ändern. In den letzten zehn Jahren hat die Agentur zahlreiche Geschäfte mit den Technologiegiganten genehmigt, wie zum Beispiel die Übernahme von Whole Foods durch Amazon. Es stand Facebooks Käufen von Instagram und WhatsApp nicht im Weg. Aber Frau Khan hat bereits gesagt, dass sie der Meinung ist, dass die Aufsichtsbehörden diese Arten von Transaktionen genauer prüfen sollten.

Die Agentur kann Unternehmen auch wegen Gesetzesverstößen vor Gericht bringen, wie sie Facebook letztes Jahr wegen Missbrauchs seiner Monopolmacht verklagte. Sie ist in der Lage, Regeln für den fairen Wettbewerb aufzustellen.

Frau Khan ist eine von fünf Kommissarinnen und eine von drei Demokraten, was ihr eine berufstätige Mehrheit verschafft, wenn sie ihren neuen Job antritt. Aber Herr Chopra wurde zum Leiter des Consumer Financial Protection Bureau ernannt, und sein Abgang würde die Kommission zwischen den Demokraten und ihren beiden Republikanern blockieren, bis Herr Biden ein neues Mitglied vom Senat bestätigt bekommen kann.

Sie sieht sich auch anderen Bedrohungen ihrer Agenda gegenüber. Welche großen Schritte sie auch immer macht, sie wird höchstwahrscheinlich Herausforderungen in Gerichtssälen bestehen müssen, die von konservativen Richtern dominiert werden. In diesem Jahr hat der Oberste Gerichtshof einstimmig die Möglichkeit der FTC eingeschränkt, Geld von Unternehmen zurückzufordern, die Kunden täuschen.

Kritiker sagen, die Aufgabe des Kartell- und Verbraucherschutzes bestehe darin, bereits bestehende Gesetze einzuhalten. Ihr Ruf basiert jedoch auf ihrer Kritik an den Gesetzen.

Robert Bork Jr., Präsident des Antitrust Education Project, einer Gruppe, die sich für eine traditionelle Auslegung des Kartellrechts einsetzt, schrieb am Dienstag, dass Khan eine „berühmte Wissenschaftlerin war, die das Kartellrecht zu einem Instrument umgestaltete, das es der Regierung ermöglicht, den Kapitalismus zu kontrollieren“. Herr Bork ist der Sohn von Robert Bork, dem Rechtswissenschaftler, der sich für einen Großteil der aktuellen Kartelldoktrin einsetzt, die Frau Khan kritisiert.

Ihre Skepsis gegenüber einer kartellrechtlichen Theorie, die als Verbraucherwohlfahrtsstandard bekannt ist – der Maßstab für den Wettbewerb, der darauf basiert, ob die Preise für Verbraucher steigen – sei gefährlich, warnte Bork.

„Wenn die Standards vage und das Gesetz mehrdeutig ist, werden die Biden-Regierung und ihre Aufsichtsbehörden die Mittel haben, willkürlich gegen jedes Geschäft vorzugehen“, sagte er.

Vorerst sind ihre Anhänger jedoch begeistert. Der Abgeordnete David Cicilline, der Demokrat im Repräsentantenhaus, an dessen Ermittlungen Frau Khan letztes Jahr gearbeitet hat, sagte, er glaube, ihre Ernennung sei eine Veränderung gegenüber den Jahrzehnten, in denen die Agentur die Unternehmenskonzentration weitgehend genehmigt habe.

„Ich denke, wir können mit diesem Monopolmoment und der enormen Marktdominanz dieser Technologieunternehmen mit Lina Khan an der Spitze der FTC einen ganz anderen Ansatz erwarten“, sagte er auf einer Pressekonferenz am Mittwoch.

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