Lee Ross, Experte dafür, warum wir uns missverstehen, stirbt im Alter von 78

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Persönliche Demütigung inspirierte Lee Ross zu seiner größten Einsicht.

Als er 1969 seine Doktorarbeit an der Columbia University verteidigte, ließ ein Komitee von Fakultätsmitgliedern einen Regenguss esoterische Fragen los. Mr. Ross hatte untersucht, wie sich die Wahrnehmungen bei hellem und schwachem Licht unterscheiden. Was, fragte ein Inquisitor, sei die Wellenlänge des schwachen Lichts, berechnet in der infinitesimalen Maßeinheit Angström?

Das bedeutete es, ein richtiger Akademiker zu sein, dachte Mr. Ross: über Dinge wie Angstrom Bescheid zu wissen. Er war sich sicher, unwürdig zu sein.

Im selben Monat ging er an die Stanford University, wo er eine Stelle als Juniorprofessor bekommen hatte. Er fand sich bei einer weiteren Dissertation wieder, diesmal in der Rolle des Professors.

„Ich hatte die bemerkenswerte Erfahrung, dass der Student eingeschüchtert schien und mich wie die anderen Fakultäten zu betrachten schien“, erinnerte sich Professor Ross in einer Oral History, die letztes Jahr von Stanford erstellt wurde. „Auch ich konnte Fragen stellen, die aus verschiedenen Gründen bestimmtes Wissen enthüllten, das ich zufällig hatte, und ich konnte die Fragen nett oder, wenn ich wollte, leicht verächtlich stellen.“

Die Erfahrung, sagte er, habe ihn den „enormen Unterschied zwischen dem Sein des Fragers und des Antwortenden – oder allgemeiner gesagt, der Person, die die Agenda für das, was vor sich geht, und der Person mit weniger Macht“ gelehrt.

Professor Ross erweiterte diesen Begriff in seinem 1977 Papier- „Der intuitive Psychologe und seine Unzulänglichkeiten“, in dem er argumentierte, dass viele soziale Missverständnisse durch eine allgemeine Tendenz verursacht werden, menschliches Verhalten eher auf Persönlichkeiten als auf äußere Umstände zurückzuführen.

Er nannte dieses Phänomen „den fundamentalen Attributionsfehler“. Der Begriff wurde zu einem grundlegenden Konzept in der Psychologie und lieferte Kommentatoren zu allem, von Führung über Verbrechensbekämpfung bis hin zu Geselligkeit am Arbeitsplatz, einen lebhaften Satz.

Professor Ross starb am 14. Mai in seinem Haus in Palo Alto, Kalifornien. Er war 78 Jahre alt. Sein Sohn Josh sagte, die Ursache sei Nieren- und Herzversagen.

Professor Ross, der bis zu seinem Tod an der Fakultät von Stanford blieb, demonstrierte die Existenz des fundamentalen Attributionsfehlers mit einer Experiment. Er entwickelte ein Spiel, bei dem Studenten von Stanford Karten zeichneten, die ihnen die Rollen des Quizmasters oder des Teilnehmers zuordneten. Der Quizzer wurde gebeten, schwierige Quizfragen zu entwickeln und sie dem Teilnehmer zu stellen, der ausnahmslos Schwierigkeiten hatte, sie zu beantworten. Andere Schüler beobachteten.

Nach dem Spiel sagten Beobachter, sie hielten den Quizmaster für außergewöhnlich kenntnisreich und den Teilnehmer für besonders ignorant.

Das war ein fundamentaler Attributionsfehler. Verhalten, das durch zufällig zugewiesene soziale Rollen verursacht wurde, erschien den Beteiligten eher als Folge intrinsischer Charaktereigenschaften.

So begann das, was Daniel Gilbert, ein Psychologieprofessor an der Harvard University, „die Herrschaft des Irrtums in der Sozialpsychologie“ nannte, da der Schwerpunkt von Professor Ross „das Feld dominierte“.

„Lee beleuchtete den zentralen Fehler, den Menschen in ihrem sozialen Verständnis machen“, sagte Professor Gilbert in einem Telefoninterview und fügte hinzu, dass die Arbeit von Professor Ross, die den grundlegenden Attributionsfehler einführt, zu einem der meistzitierten Werke in der Psychologie geworden sei.

Der Begriff stürzte sich in den populären Diskurs, manchmal als Instrument, um Sympathie zu fördern. Ein Artikel aus dem Jahr 2014 in Psychology Today mit dem Titel „Warum wir uns keine Pause gönnen“ verwendet das Beispiel von jemandem, der vor Ihnen in eine Linie schneidet. Sie könnten denken: „Was für ein Idiot“, wenn diese Person in Wirklichkeit noch nie zuvor in einer Reihe vorgesprungen ist und dies jetzt nur tut, weil sie sonst einen Flug verpassen würde, um einen sterbenden Verwandten zu sehen.

„Der fundamentale Attributionsfehler“ lieferte Volksweisheit in mehrsilbigen Verpackungen und wurde zu einer dieser akademischen Phrasen, die jedem Argument, das sie schmücken, einen Hauch von Raffinesse verleihen. Der Begriff wurde verwendet, um Kritik Behauptungen über Unterschiede zwischen Kulturen – und zu dafür argumentieren dieser Unterschiede. Es wurde verwendet, um vorzuschlagen, dass Führungskräfte nicht als verantwortlich für die Erfolge ihrer Institutionen – oder für ihre Misserfolge.

Andere empfehlen es als Selbsthilfe-Tipp für Angestellte – und für Chefs. Der Kolumnist der New York Times, David Brooks, nannte es einen beispielhaften Fall eines wissenschaftlichen Konzepts, dessen Verbreitung „Verbessern Sie den kognitiven Werkzeugkasten aller.“

Kein Autor hat mehr zur Popularisierung der Ideen von Professor Ross beigetragen als Malcolm Gladwell. „Fast alle meine Bücher handeln vom fundamentalen Attributionsfehler“, sagte Gladwell in einem Telefoninterview. “Es ist eine Idee, die ich nie abschütteln konnte.”

Professor Ross erweiterte seine Ansichten zu einer großen Theorie der Psychologie in „Person und Situation“ (1991), die er zusammen mit seinem langjährigen Mitarbeiter Richard E. Nisbett, einem Psychologieprofessor an der University of Michigan, verfasste. Mr. Gladwell sagte, er habe das Buch an einem einzigen Tag in der Bobst Library der New York University verschlungen.

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„Der Sinn dieses Buches“, sagte Mr. Gladwell, „war einfach, dass wir, wenn wir uns selbst und einander verstehen wollen, den Situationen, in denen wir uns befinden, und der Umgebung viel mehr Aufmerksamkeit schenken und aufhören müssen, so zu verweilen viel von einer imaginären Vorstellung des intrinsischen Selbst.“

Im “Der Wendepunkt” (2000), Mr. Gladwells meistverkauftes erstes Buch, verwendete er diese Denkweise als theoretische Untermauerung seiner Argumentation über den Erfolg der Theorie der „zerbrochenen Fenster“ der Polizeiarbeit. Diese Theorie besagt, dass schwere Verbrechen durch relativ geringfügige Veränderungen der Umgebung, wie etwa das Durchgreifen von Graffiti, abgeschreckt werden können.

„Jemand hat einmal gesagt, dass er dachte ‘Der Wendepunkt’ ein Genre des wissenschaftlichen Schreibens geschaffen“, sagte Gladwell. „Ich habe das starke Gefühl, dass dies nicht der Fall war, dass es sich lediglich um eine journalistische Version der Art von Schreiben handelt, die ich in ‚Die Person und die Situation‘ kennengelernt habe.“

Lee David Ross wurde am 25. August 1942 in Toronto geboren. Sein Vater Dan war Verkäufer und seine Mutter Minnie (Rifle) Ross arbeitete in einer Bekleidungsfabrik. Beide waren Kommunisten.

Die düsteren Enthüllungen über den Sowjetkommunismus, die während der Entstalinisierung auftauchten, fielen mit Lees Kindheit zusammen. Das gab ihm eine frühe Ausbildung in Psychologie.

„Sie schluckten einen Schock, eine Ernüchterung nach der anderen und behielten dennoch den Glauben“, erinnerte er sich 2019 an seine Eltern und ihre Kameraden Interview mit der Gesellschaft für Psychologie. „Ich war verwirrt darüber, als ich mir die Fähigkeit zur Rationalisierung ansah – wir würden jetzt sagen, Dissonanz reduzieren.“

Professor Ross graduierte 1965 an der University of Toronto mit einem Bachelor-Abschluss in Psychologie und erhielt einen Ph.D. in Sozialpsychologie von der Columbia University im Jahr 1969. Im selben Jahr begann er seine Lehrtätigkeit in Stanford.

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Neben dem grundlegenden Attributionsfehler wurde Professor Ross durch seine Arbeit an anderen psychologischen Fehlern bekannt, darunter „Der falsche Konsenseffekt“ – die Voreingenommenheit, die Menschen haben, wenn sie denken, dass ihre Wahrnehmungen häufiger sind als sie es sind.

Sein letztes Buch, „Der Weiseste im Raum“ (2015), das zusammen mit dem Cornell-Psychologen Thomas Gilovich geschrieben wurde, versuchte, die Lehren der Psychologie für den Alltag hilfreich zu machen. In „Die Person und die Situation“ schrieben er und Professor Nisbett zustimmend grundlegendes Material der Psychologie als „Klatsch auf hohem Niveau“.

„Er macht ‚Seinfeld‘-Psychologie“, sagte Richard H. Thaler, der mit dem Nobelpreis ausgezeichnete Verhaltensökonom der University of Chicago, in einem Telefoninterview. „Sobald man es hört, ist da ein Stück Leben.“

Neben seinem Sohn Josh hinterlässt Professor Ross seine 56-jährige Frau Judith (Spinks) Ross; ein anderer Sohn, Tim; zwei Töchter, Rebecca und Katie Ross; und sieben Enkel.

Professor Nisbett sagte, Professor Ross sei nicht nur sein Schreibpartner gewesen, sondern auch “mein Therapeut und mein Guru”. Professor Nisbett fragte einmal seinen Freund, was ihn so geschickt im Raten mache.

„‚Hier ist der Grund, Dick: Ich vertrete Ihren Standpunkt nicht, wenn Sie mir sagen, was das Problem ist’“, erinnert sich Professor Nisbett an Professor Ross. “‘Ich versuche herauszufinden, wie die andere Person oder Personen es sehen.'”

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