Janet Malcolm, provokative Journalistin mit durchdringendem Blick, stirbt im Alter von 86 Jahren

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Janet Malcolm, eine langjährige Autorin für The New Yorker, die für ihre durchdringenden Urteile, ihre romanartigen Sachbücher und eine provokative moralische Gewissheit bekannt war, die den Journalismus und seine Praktizierenden kalt anstarrte, starb am Mittwoch in einem Krankenhaus in Manhattan. Sie war 86.

Die Ursache sei Lungenkrebs gewesen, sagte ihre Tochter Anne Malcolm.

Im Laufe ihrer 55-jährigen Karriere hat Frau Malcolm eine Lawine von ausführlich berichteten, exquisit gestalteten Artikeln, Essays und Büchern produziert, die sich hauptsächlich ihren besonderen Interessen in Literatur, Biografie, Fotografie, Psychoanalyse und wahren Verbrechen widmen. Ihr Schreiben war präzise und analytisch; ihr unerschrockener Blick entging nichts.

„Iss niemals vor Janet Malcolm; oder zeig ihr deine Wohnung; oder Tomaten schneiden, während sie zuschaut“, Kritiker Robert S. Boynton warnte 1992. „Tatsächlich ist es wahrscheinlich keine gute Idee, ihr sogar ein Interview zu gewähren, da jede Ihrer nicht schmeichelhaften Gesten und nervösen Ticks schließlich mit verheerender Präzision aufgezeichnet wird.“

Sie selbst war eine vorsichtige Interviewpartnerin. Als die New York Times Book Review 2019 Frau Malcolm, eine unersättliche Leserin, fragte, Was war auf ihrem Nachttisch, Sie antwortete: “Mein eigentlicher Nachttisch ist ein kleiner Holztisch mit einer Schachtel Kleenex, einem zwei Jahre alten Katalog von Granat Hill und einem Hustenbonbon darauf.”

Was auch immer Frau Malcolm schrieb, ihr eigentliches Thema war oft der Schreibprozess selbst – die Schlüpfrigkeit der Wahrheit, die Gefahren der Beziehung zwischen Autor und Subjekt, die ethischen Entscheidungen, die Schriftsteller ständig treffen müssen. Eine der durchgehenden Linien in ihrer Arbeit war eine gnadenlose Sicht auf den Journalismus, ungeachtet dessen, dass sie eine der bekanntesten Praktikerinnen war.

„Menschliche Gebrechlichkeit ist weiterhin die Währung, in der er gehandelt wird“, schrieb sie in „Iphigenia in Forest Hills: Anatomy of a Murder Trial“ (2011). „Bosheit bleibt ihr animierender Impuls.“

Ihr bekanntestes Werk war „The Journalist and the Murderer“, das 1989 als zweiteiliger Essay im New Yorker und im nächsten Jahr als Buch veröffentlicht wurde. Eine forensische Untersuchung der Beziehung zwischen Joe McGinniss, ein Bestsellerautor und Jeffrey MacDonald, ein Arzt, der wegen Mordes an seiner Familie verurteilt wurde, geißelte Mr. McGinniss dafür, dass er vorgab, an Dr. MacDonalds Unschuld zu glauben, lange nachdem er von seiner Schuld überzeugt war. Frau Malcolm konzentrierte sich weniger auf den Mord – eine Geschichte, die in Artikeln, Büchern, Fernsehfilmen und Podcasts viele Male erzählt wurde – als auf eine Klage, die Dr. MacDonald gegen Mr. McGinniss eingereicht hatte, in der er behauptete, er habe ihn getäuscht.

Ihr Essay begann mit einem der fesselndsten ersten Sätze des literarischen Sachbuchs: „Jeder Journalist, der nicht zu dumm oder zu selbstbewusst ist, um zu bemerken, was vor sich geht, weiß, dass das, was er tut, moralisch nicht zu rechtfertigen ist.“

Ihre Aussage erzürnte das journalistische Firmament. Viele Schriftsteller bestanden darauf, dass sie ihre Untertanen nicht so behandelten, und warfen Ms. Malcolm vor, alle mit dem gleichen breiten Pinsel zu teeren.

Anerkennung…Knopf

Aber was einige Journalisten an dem Stück am meisten ärgerte, Die Times berichtete 1989, “war ihr Versäumnis, und das ihrer Zeitschrift, offen zu legen, dass Miss Malcolm in einer Klage, die von einem früheren New Yorker-Artikel gegen sie eingereicht wurde, das gleiche Verhalten vorgeworfen worden war.”

Dieser frühere Artikel, ein 1983er Profil des extravaganten Psychoanalytikers Jeffrey Masson, führte zu einer Verleumdungsklage gegen Frau Malcolm, die sie während eines Jahrzehnts des Rechtsstreits überrollte und ihren Ruf noch länger trübte.

Die rechtlichen Vorwürfe waren unterschiedlich: Die MacDonald-Klage beschuldigte Mr. McGinniss des Betrugs und des Vertragsbruchs; die Masson-Klage beschuldigte Ms. Malcolm der Verleumdung. Aber beide Klagen wirften ernsthafte Fragen zur journalistischen Ethik auf – die von Dr. MacDonald über die Art der Verpflichtungen von Schriftstellern gegenüber ihren Quellen und die von Mr. Masson darüber, was Zitate sind und welche Erlaubnis Reporter gegebenenfalls mitnehmen dürfen.

Der MacDonald-Klage endete in einer Jury. (Dr. MacDonald ist immer noch drei lebenslange Haftstrafen verbüßen.) Im Masson-Anzug, die Jury hat entschieden dass zwei von fünf umstrittenen Zitaten, die Ms. Malcolm Mr. Masson zugeschrieben hatte, falsch und eines davon diffamierend war, aber keines von beiden unter rücksichtsloser Missachtung der Wahrheit, des Standards, der Verleumdungsschäden erlaubt hätte, verfasst wurde.

In ihrem Nachwort der Buchversion von „Der Journalist und der Mörder“ wies Frau Malcolm die Vorstellung zurück, dass ihre Kritik an Herrn McGinniss ein „verdecktes Geständnis“ ihrer Behandlung von Herrn Masson gewesen sei. Und sie beklagte, dass sie wegen der ungenauen Berichterstattung in der Times und anderswo über die Masson-Klage „immer befleckt sein würde – eine Art gefallene Frau des Journalismus“.

Aber im Laufe der Zeit und der Explosion einer weitaus komplexeren und tückischeren Medienlandschaft erscheinen ihre Breitseiten gegen ihren Beruf fast kurios.

Tatsächlich ist „Der Journalist und der Mörder“ zu einem Klassiker geworden und wurde auf Platz 97 der Liste der Die 100 besten Sachbücher des 20. Jahrhunderts. “Es wird jetzt fast jedem Studenten der Journalismus beigebracht”, schrieb Katie Roiphe in a 2011 Profil von Frau Malcolm in The Paris Review.

“Heute scheint meine Kritik offensichtlich”, sagte Frau Malcolm zu Frau Roiphe, “sogar banal.”

Viele zeitgenössische Schriftsteller, die ihre späteren Arbeiten rezensieren, ignorieren die langwierigen rechtlichen und ethischen Verwicklungen der Fälle McGinniss und Masson und loben nur die literarischen Fähigkeiten von Frau Malcolm.

Im ein Rückblick 2019 2019 in Ms. Malcolms Buch „Nobody’s Looking at You“ verwies Wyatt Mason auf die Angewohnheit einiger neuer Journalisten, sich in ihre Geschichten einzufügen, und bemerkte: „Da ich kein besonderes Problem mit der Arbeit ihrer Kollegen habe, möchte ich dennoch sagen, dass Malcolm, Zeile für Zeile, ein aufschlussreicherer Autor ist, dessen Anwesenheit in ihren Stücken nicht dazu gedacht ist, sich selbst zu bewerben, sondern das Thema zu komplizieren. Außerdem ist sie Zeile für Zeile eine bessere Autorin.“

Ein vollständiger Nachruf wird in Kürze erscheinen.

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