Der PBS-Koch Martin Yan bringt einem neuen Publikum die chinesische Küche bei

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HILLSBOROUGH, Kalifornien — Live aus seiner heimischen Küche in der Bay Area lächelte Martin Yan, hob sein Hackbeil und sang das Schlagwort, dass die 150 oder so Leute, die ihn online beobachteten, riefen laut: „Wenn Yan kochen kann, kannst du es auch!“

Für Herrn Yan – der über vier Jahrzehnte hinweg die Rollen einer Fernsehpersönlichkeit, Kochbuchautors, Gastronomen und jetzt YouTube-Moderators gespielt hat – ist dieser langjährige Slogan mehr als nur ein Scheißkerl. Es ist eine Zusammenfassung von allem, woran er glaubt. Wenn ein sanfter Junge aus Guangzhou, China, es schafft, in Amerika mit Pfannengerichten und Knödeln groß zu werden, kann jeder fast alles tun.

Herr Yan hat keine große Fangemeinde in den sozialen Medien oder eine Liste mit viralen Rezepten auf seinen Namen. Aber sein Einfluss auf die kulinarische Sphäre ist unermesslich. 1982, im Alter 33, war Herr Yan einer der ersten Menschen asiatischer Abstammung, der eine Kochshow in den Vereinigten Staaten moderierte. “Yan kann kochen“ auf PBS war ein Zeitgenosse von Programmen wie „Julia Child & More Company“ und später „Der Gourmet von heute“ mit Jacques Pépin in der Hauptrolle. Seine Show wird immer noch auf der ganzen Welt syndiziert und ist damit eines der am längsten laufenden amerikanischen Kochprogramme.

Herr Yan, jetzt 72 Jahre alt, führte Legionen von Menschen in chinesische Geschmacksrichtungen und schließlich in andere asiatische Küchen ein. In den 1980er und 90er Jahren erreichte er, worum es vielen nicht-weißen Köchen heute noch schwerfällt – die Amerikaner dazu zu bringen, die Küche anderer Länder als etwas zu betrachten, das sie zu Hause nachbilden können.

Heute hat Herr Yan seine bestehenden Fans neu belebt und neue gefunden – beide auf Instagram, wo er öfter gepostet hat, und weiter Youtube, wo er sich selbst beim Kochen von zu Hause live streamt. KQED, die San Francisco PBS-Tochtergesellschaft, hat alte Episoden von „Yan Can Cook“ veröffentlicht, um Youtube seit Januar 2020 wöchentlich.

Sein Kochrepertoire ist breit gefächerter, sein Stil etwas entspannter – und er bleibt so kinetisch wie eh und je.

„Schauen Sie sich dieses physische Exemplar an“, rief er einem iPhone auf einem Kamera-Rig zu, stand in einer Power-Pose, bevor er ein Stück Ingwer in einen Wok warf, um Adobo zu machen. “Ich habe seit 35 Jahren nicht zugenommen.”

Doch Herr Yan bewohnt jetzt eine Landschaft, die sich stark von der unterscheidet, in der er aufgewachsen ist. Die Lebensmittelmedien wurden von Rufen nach Rassengerechtigkeit und Gerechtigkeit und anhaltender Kritik daran erschüttert, wie häufig nicht-westliche Küchen und Zutaten in Rezepten angeeignet oder weiß getüncht werden. Und überall in den Vereinigten Staaten sind asiatische Amerikaner zu den Ziele weit verbreiteter Gewalt.

Herr Yan konzentriert sich auf seine immer fröhliche Art auf die Fortschritte, die gemacht wurden – und weist beispielsweise auf die Allgegenwart chinesischer Restaurants in Amerika oder die Verfügbarkeit von Zutaten wie Sojasauce in Lebensmittelgeschäften hin. Nach seinen Erfahrungen mit Diskriminierung gefragt, sagte er, er habe „Glück“ gehabt.

Aber am nächsten Tag, nachdem er darüber nachgedacht hatte, erzählte er eine Geschichte: Vor vierzig Jahren brachte er in seiner Wohnung in San Francisco den Müll weg, in der Nähe eines Sees mit Enten. Ein junges weißes Paar, das ihn mit einem Mülleimer sah, beschuldigte ihn, versucht zu haben, die Enten zu töten und zu essen, und sagte, Asiaten wie er würden die Umwelt zerstören.

Herr Yan versicherte dem Paar, dass er nicht vorhatte, irgendetwas zu töten, und lud sie ein, an diesem Abend zu Peking-Ente zu kommen.

Er glaubt, dass viele Konflikte mit einem Lächeln, einem Gespräch und einem Sinn für Humor gelöst werden können. „Ich kann meinen Akzent nicht ändern, ich kann meinen Hintergrund nicht ändern, ich kann meine Gesichtsfarbe nicht ändern, ich kann nicht ändern“, sagte er. „Ich glaube wirklich, solange wir Dinge tun, um ein positives Image zu projizieren“, reicht das.

Das Paar akzeptierte seine Erklärung. Sie kamen nicht wegen Ente vorbei.

Essensfernsehen ist jetzt großes Geschäft, aber als „Yan Can Cook“ uraufgeführt wurde, wurde Herr Yan einer von wenigen Köchen, die einem nationalen Publikum das Kochen beibrachten.

“Es war sehr seltsam, jemanden wie “Mr Yan auf dem Bildschirm zu sehen”, erinnerte sich Hua Hsu, 43, ein angestellter Autor für The New Yorker, der die Show als Kind mit seiner Mutter sah. „Man ist es gewohnt, ein asiatisches Gesicht in Detektivgeschichten zu sehen, als Drachendame, als Lieferarbeiter oder als Wissenschaftler“, aber nicht als Hausmannskost.

Ein paar Köche, wie Joyce Chen und Cecilia Chiang, brachten dem chinesischen Essen bereits mehr Aufmerksamkeit. Aber Herr Yan sagte, dass, als „Yan Can Cook“ zum ersten Mal erschien, nur wenige Leute voraussahen, dass Kochshows zu einem kulturellen Prüfstein werden würden. Er fühlte sich einfach glücklich, im Fernsehen zu sein, wenn man bedenkt, wo er als Kind von Arbeitereltern in Guangzhou anfing.

Mit 13 zog er auf Drängen seiner Mutter allein nach Hongkong, um im Restaurant eines Freundes der Familie zu arbeiten. Er arbeitete viele Stunden damit, Fisch zu filetieren und Hühnchen zu hacken, und schlief auf dem Küchenboden. Als er die High School beendet hatte, half ihm ein Kirchenältester, ein Visum zu bekommen, damit er das College in Calgary, Alberta, besuchen konnte.

Herr Yan sprang 1978 in letzter Minute für eine Kochsendung des Calgary-Senders CFAC-TV ein und wurde dann gebeten, weiter zu kommen. Aus diesen Demonstrationen wurde „Yan Can Cook“, das vier Jahre lang täglich auf CFAC-TV ausgestrahlt wurde bevor er 1982 zu KQED in San Francisco wechselte, die es wöchentlich ausstrahlte.

June Mesina Ouellette, Associate Producer von „Yan Can Cook“, erinnert sich, dass Herr Yan „diese Energie hatte, die den Raum hätte füllen können“.

Bevor sie ihn traf, konnte sie nicht kochen. Als sie an seiner Show arbeitete, “ich habe meine Angst überwunden”, sagte sie. “Es hat ihm Spaß gemacht.”

Herr Yan hob in seiner Show auch lokale chinesische Unternehmen hervor – er führte die Zuschauer in eine Eierbrötchenfabrik und in die Küche eines Dim-Sum-Restaurants. Weil er mehrere chinesische Dialekte sprach und die Kultur verstand, „hatte er Zugang“, den ein weißer Gastgeber nicht hätte, sagte Bernie Schimbke, Art Director von „Yan Can Cook“.

Dennoch war sich Herr Yan der Fremdenfeindlichkeit gegenüber Chinesen in Amerika bewusst, beginnend mit dem Chinese Exclusion Act von 1882, der die Einwanderung von Arbeitern aus diesem Land verbot.

“Chinesisches Essen und chinesische Kultur wurden nicht so gut aufgenommen”, sagte er, als seine Show debütierte. Er zögerte, jedes Gericht einzuführen, das die Leute für zu anders oder zu schwierig hielten. „Ich mache entweder gedünstet, frittiert oder gebraten.“

Die Show verzichtete sorgfältig auf Zutaten wie Hühnerfüße, sagte Gayle Yamada, eine ehemalige Executive Producer. „Du Selbstzensur“, sagte sie.

Frau Mesina Ouellette fragte sich, wie anstrengend es für Herrn Yan gewesen sein muss, ständig gegen die Vorurteile der Menschen zu kämpfen.

Aber er sah das nicht so. Damals gab es in Amerika nicht viele chinesische Kochkurse, sagte er. Er begann mit einfachen Gerichten, um die Leute anzuziehen, und führte im Laufe der Zeit kompliziertere ein.

Er habe versucht, sich an traditionelle Zutaten zu halten, schlug aber immer Ersatz vor, sagte Tina Salter, die ehemalige kulinarische Produzentin bei KQED. „Er würde sie lieber kochen und braten sehen, als überspringen und bei einem Hamburger bleiben.“

Herr Yan behielt viel Kontrolle über seine Show. Tatsächlich rekrutierte er selbst Sponsoren und legte seine eigene Vergütung fest – durchschnittlich 3.500 bis 4.000 US-Dollar pro Folge, sagte er. „Ich habe mich unentbehrlich gemacht. Ich sagte: ‘OK, such dir einen anderen Martin Yan.’“

Von „Yan Can Cook“ baute er eine lukrative Karriere auf, indem er Fernsehspecials machte, in Schulen, Unternehmen und Festivals auf der ganzen Welt kochte und sprach, Kochbücher schrieb und Restaurants in China und Kalifornien leitete.

Aber die Pandemie zwang ihn, langsamer zu werden. Letztes Jahr hatte er geplant, nach Vietnam und Malaysia zu reisen, um ein Fernsehspecial mit dem Titel „Martin Yan’s Mobile Kitchen“ zu drehen, in dem er um einen Imbisswagen herumfahren und mit Einheimischen kochen würde. Dieses Projekt wurde auf unbestimmte Zeit verschoben.

Im November schloss er sein letztes Restaurant, MY China im Westfield San Francisco Centre, weil es keinen Platz für Mahlzeiten im Freien hatte.

Vor der Pandemie war er nie ein Fan von Social Media – es nehme zu viel Zeit in Anspruch, sagte er. Aber er hat in letzter Zeit mehr gepostet. Im März veröffentlichte er ein Foto auf Instagram von sich selbst auf einem gemeinsamen Spaziergang, um sich gegen den asiatischen Hass zu stellen, mit der sanften Überschrift: “Wie ist das für eine perfekte Übung?” Es war eines der ersten Mal, dass er seinen Account für Aktivismus einsetzte.

„Der Nachteil von uns Asiaten ist, dass wir keinen Lärm machen“, sagt er.

Trotz seiner Tapferkeit vor der Kamera hält sich Herr Yan für einen ruhigen Menschen. Es sei einfacher, dem Mythos der vorbildlichen Minderheit nachzugeben und den Kopf zu senken, sagte er; aber mehr asiatische Amerikaner, auch er selbst, sollten sich äußern.

Er verfolgte im vergangenen Sommer die Umbrüche in den Food-Medien, vor allem die Rücktritt von Adam Rapoport als Chefredakteur von Guten Appetit, nachdem ein Foto von ihm in einem offensiven Kostüm aufgetaucht war.

„Ich denke, Sie und ich, wir alle in den Medien, würden gerne einen schnelleren Wandel sehen“, sagte Herr Yan. “Aber das Problem ist, dass das nie passieren wird.” Also, so argumentiert er, ist es am besten, mit allen Verschiebungen zufrieden zu sein.

Er verwies auf den Erfolg anderer asiatisch-amerikanischer Köche wie Brandon Jew und Ming Tsai als Beweis dafür, dass es viele Fortschritte gegeben habe.

„Sie bringen asiatisches Essen auf eine andere Ebene“, sagte Herr Yan auf eine Weise, die er nicht konnte. Als Herr Tsai 2003 anfing, „Einfach Ming“ auf PBS half ihm Herr Yan bei der Suche nach Sponsoren. Als Mr. Jews San Francisco Chinatown Restaurant, Herr Jius, 2016 eröffnet, kam Herr Yan mit Hackbeil für die Köche.

„Er ist wie die Jackie Robinson der Asiaten“, sagte der 41-jährige Jude.

Aber heute ist Mr. Yan kein bekannter Name wie Jackie Robinson oder Julia Child, die einen Ausstellungsstück im National Museum of American History der Smithsonian Institution, ein Film mit Meryl Streep und mehreren in der Hauptrolle Biografien.

Sowohl Child als auch Herr Yan schrieben Bestseller-Kochbücher. Beide haben ein faszinierendes Leben geführt. Wo ist der Film von Herrn Yan?

Als Grund nannten einige seiner ehemaligen Kollegen systemischen Rassismus. Herr Yan war anderer Meinung und sagte, dass Child, die an der Ostküste lebte, von ihrer Nähe zu den Mainstream-Medien profitierte.

Aber er fand die Frage auch falsch.

“Wenn die Öffentlichkeit sagt: ‘Oh, Martin, du bist nicht so berühmt’, ist mir wirklich egal'”, sagte er. Denn: „Wie viele Leute in unserem Geschäft können so lange bestehen wie Martin Yan?“



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