Anwohner und Nachtschwärmer streiten sich um den Washington Square Park

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Erika Sumner stand diesen Monat mit ihrem Papagei auf dem Kopf auf den Stufen ihres Hauses und betrachtete die Szene auf der anderen Straßenseite, den Eingang zum Washington Square Park, als würde sie den Schaden begutachten, den ein Tornado hinterlassen hat.

Der ikonische römische Bogen des Parks war bekritzelt worden, der Brunnen plätscherte mit einer Art Waschmittel, das in eine seiner Düsen gestopft wurde, und Glasscherben, Nadeln und Pizzakartons lagen auf dem Boden.

Nur anderthalb Tage früher, spät an einem Samstagabend, die die Polizei war ausgeschwärmt um den Marmorbogen herum, um den Park von feiernden Besuchern zu säubern, die eine neue Ausgangssperre um 22 Uhr überschritten hatten. Aber die Nachtschwärmer, viele tanzten und tranken, während die Musik aus den Verstärkern dröhnte, wollten nicht gehen.

Es kam zu einer heftigen Konfrontation, als Beamte in Kampfausrüstung in die Menge drängten, während die Leute Flaschen bewarfen und Anti-Polizei-Parolen skandierten. Bis zum Ende der Nacht wurden 23 Personen festgenommen und acht Beamte verletzt.

„Es fühlte sich an wie Krieg“, sagte Frau Sumner, die Leiterin der Washington Square Association und deren Familie seit fast fünf Jahrzehnten im selben Haus lebt.

Der Zusammenstoß vom 5. Juni folgte wochenlangen Ressentiments im und um den Washington Square Park herum, mit Beschwerden über Lärm, Drogenkonsum und Kriminalität, die einen tieferen Streit über den öffentlichen Raum und die Nutzung des öffentlichen Raums anregten. Einige Anwohner, die in umliegenden Häusern leben, rüsten sich für einen Sommer voller Chaos und schlafloser Nächte, während die meist jüngeren Besucher, die bereits der Polizei gegenüber misstrauisch sind, sich fragen, warum die Bewohner, die in der Nähe wohnen, den Park für sie gesperrt machen können .

Der Kampf um den Washington Square Park steht am Ende einer Pandemie, die die sozialen Interaktionen verändert und die Grenzen zwischen Nachtleben und öffentlichem Raum verwischt. Selbst nach der Wiedereröffnung der Stadt im April haben die Leute auf Indoor-Clubs verzichtet und abends den Park überschwemmt und billige – und illegale – hausgemachte Cocktails getrunken, die in Plastikflaschen namens Nussknacker verpackt sind.

Die beiden Gruppen – die Bewohner und die Besucher – werden oft nach Rasse, Klasse und Alter eingeteilt. Viele der sich beschwerenden Bewohner sind weiß, während die jungen Leute, die den Park besuchen, eine vielfältige Gruppe von außerhalb der Nachbarschaft sind, angezogen vom düsteren Glamour der Szene, aber auch von der bemerkenswerten Abwesenheit der Polizei – bis vor kurzem. In den Parks, in denen sie leben, sagten einige, werden sie oft angehalten und durchsucht.

Edith Molina, 19, kam aus der Bronx. “Dies ist der Park, in dem Sie sich entspannen”, sagte sie. „In der Bronx gibt es Bandengewalt und die Polizei vertreibt dich aus den Parks. Hier tut die Polizei nichts.“

An Wochenenden steigt die Zahl der Besucher im Park manchmal auf mehr als tausend, die sich auf einem 9,74 Hektar großen Stück Land im Herzen von Greenwich Village befinden – eine Atmosphäre, die durch den offensichtlichen Zustrom von Crack- und Heroinkonsum im Park potenziell explosiv gemacht wird . Die Polizei sagte, die Beamten seien mit Gegenständen beworfen worden, als sie versuchten, die Ausgangssperre durchzusetzen, und irgendwann blockierte eine Menschenmenge eine der Straßen rund um den Park.

Bilder der Auseinandersetzung vom 5. Juni erinnerten an die Proteste des letzten Jahres nach der Ermordung von George Floyd und entfachten eine schwelende Debatte über den Einsatz von Gewalt durch die Polizei. Bürgermeister Bill de Blasio wog sich ein und drückte seine Unterstützung für die Polizeiaktion aus, während Andrew Yang, der Bürgermeisterkandidat, kritisierte, was er als “Militarisierung des Parks” ansah. Am nächsten Abend trat die Polizei zurück und ließ die Nachtschwärmer allein.

Seitdem hat die Polizei keine Ausgangssperren durchgesetzt, obwohl sie sagen, dass sie täglich verhängt werden, was Park-Stammgäste und Anwohner beunruhigt, dass fleckige Strafverfolgungsbehörden nur Nachtschwärmer und Drogendealer gleichermaßen ermutigen werden.

Am Mittwoch trafen sich Anwohner mit der Polizei, um ihrer Wut über die Bedingungen im Park Ausdruck zu verleihen, während Demonstranten vor dem Gebäude, in dem das Treffen stattfand, die Polizei und die Parkregeln kritisierten. Anfang dieser Woche schüttelte Herr de Blasio die Bedenken der Bewohner ab. “Wir hatten eine Reihe von Nächten, in denen die Dinge ziemlich reibungslos liefen”, sagte er bei einer Pressekonferenz.

Aber die chaotische Szene im Park ist manchmal gewalttätig geworden. Am frühen Samstagmorgen des 12. Juni wurde eine Frau angegriffen und zwei Männer mit einem Rasiermesser aufgeschlitzt, nachdem eine Schlägerei ausgebrochen war, teilte die Polizei mit. Etwa zur gleichen Zeit wurde ein 43-jähriger Mann geschlagen und sein Handy gestohlen. Stunden später, um die Frühstückszeit im Washington Square Diner, einen Block entfernt, schob ein 27-jähriger Mann den 77-jährigen Koch des Diners in ein Fenster, zerschmetterte es und verletzte ihn, nachdem ihm die Nutzung des Badezimmers verweigert worden war.

Die Probleme im Park – und die Frage, was man dagegen tun kann – haben unter den in der Nähe lebenden Bewohnern zum Händeringen geführt. Sie halten sich für liberal, wägen nun aber ihre Besorgnis über die Szene im Park gegen ihre eigene Ambivalenz gegenüber der Polizei ab.

Viele von ihnen sagten, sie befürworten eine stärkere und konsequentere Polizeipräsenz in der Nachbarschaft, waren aber besorgt, dass sie, wenn sie ihre Ansichten öffentlich äußern würden, sie irgendwie weniger fortschrittlich erscheinen lassen würden. Einige äußerten Befürchtungen über die offensichtliche Explosion des Drogenkonsums in den letzten Monaten, und eine Frau sagte, ihre kleine Tochter habe eine gebrauchte Spritze aufgehoben.

Carmen Gonzalez, eine Hundefotografin aus der Nachbarschaft, sagte: „Sobald die Sonne untergeht, verändert sich der Park drastisch. Es ist Zeit, die Grenze zu ziehen.“

Frau Sumner sagte, sie sei nur für das Tanzen im Park, sagte aber, dass die aktuellen Bedingungen erschreckend seien.

“Was mich schmerzt, ist, dass dieser Park für alle da ist und einige Leute jetzt zu viel Angst haben, hineinzugehen.”

Aber die Ausgangssperre und das harte Durchgreifen im Park haben einige dazu gebracht, sich zu fragen, wer “jeder” wirklich ist.

Setha Low, Direktorin der Forschungsgruppe Öffentlicher Raum am Graduate Center at CUNY, sagte, Lärmschutzmaßnahmen im öffentlichen Raum richten sich oft an junge Farbige.

„Ist es wirklich nur um Lärm? Worum geht es wirklich?” sagte Frau Low. „Dies ist ein weiterer altmodischer Konflikt, bei dem ein Szenario darin besteht, dass Sie möchten, dass sich Ihre Nachbarschaft den Park aneignet und sich um ihn kümmert. Andererseits ist es eine Ressource des öffentlichen Raums für die Stadt.“

Umgeben von teuren Privathäusern und der New York University strahlt der Washington Square Park seit langem bürgerlich-böhmischen, rauen Charme aus – ein Ort, an dem man weiche Drogen kaufen und auch an einer Demonstration teilnehmen konnte, bei der sich Kunststudenten in modischer Kleidung teilten den gleichen Raum wie dickbauchige Ratten.

Der Park wurde 1871 zu Ehren von George Washington erbaut und war letztes Jahr ein Zentrum für Black Lives Matter-Demonstrationen und in jüngerer Zeit Schauplatz pro-palästinensischer und anti-äthiopischer Regierungskundgebungen.

Die Sperrstunde um 22 Uhr hat die typische Schließzeit des Parks um zwei Stunden verschoben. Aber es schien die nächtlichen Aktivitäten nicht einzuschränken – legal oder illegal.

Jüngste Videoaufnahmen von Anwohnern zeigten, wie Feuerwerkskörper in den Himmel explodierten und Autos auf der Straße vor dem Park gegeneinander rasten, wobei ihre Auspuffrohre Flammen spuckten und knallende Geräusche wie Schüsse von sich gaben. Von Parkbesuchern zur Verfügung gestelltes Filmmaterial zeichnete ein anderes Bild – Massen von jungen Leuten, die tanzen und sich einfach amüsieren.

“Es macht Spaß, es ist verrückt, es sind Bananen”, sagte Joshua Tavarez, 28, der kürzlich Skateboard fuhr. „Auf der einen Seite hast du die Leute tanzen lassen. Auf der anderen Seite haben Sie Leute zum Rauchen gebracht. Sie wissen nicht, was Sie erwartet.“

David Ortiz, ein 28-jähriger Mann aus Bushwick, der unter dem Namen “Shaman” bekannt ist, lockt die Leute über Instagram zu Outdoor-Raves in den Park.

Herr Ortiz, der sich selbst als Aktivist bezeichnet, nahm letztes Jahr an Protesten gegen Black Lives Matter im Park teil. Aber letzten Monat, während der ersten Ausgangssperre des Parks Ende Mai, wurde Herr Ortiz wegen der Verwendung von Verstärkern ohne Genehmigung festgenommen. Seine Tongeräte wurden weggekarrt und er wartet nun auf eine Gerichtsverhandlung, um sie zurückzubekommen.

Der Washington Square Park, sagte er, sei “in der lautesten Gegend der Welt, also erzähl mir bitte nichts von Lärmbeschwerden”, fügte er hinzu. „Wenn sie sagen, ‚Oh, es ist verrückt, oh, es ist ein Dschungel da drinnen’, gut, willkommen. Die Welt ist ein Dschungel, boo.“

An einem schwülen Wochentag vor kurzem klapperten Skateboarder in der Nähe des Bogens herum, als Lil Reeses „Traffic“ aus einem Lautsprecher lief, der von drei Männern in passenden roten Durags besetzt war. Mädchen im Teenageralter in verkürzten T-Shirts und winzigen Louis Vuitton-Taschen über den Schultern standen plaudernd neben zwei Frauen mit Hijabs. Auf der anderen Seite des Brunnens spielte eine Band Lieder von Jimi Hendrix, während ein Mann mit nacktem Oberkörper herumstolperte. Ein Paar, das sich im Gras ausgebreitet hatte, war in ein Gespräch vertieft.

Kurz vor Feierabend um Mitternacht wurde es laut.

Eine Menschenmenge versammelte sich in der Nähe des Bogens, um einen Straßenkampf zu verfolgen, der von Herrn Ortiz angezettelt wurde, der mit zwei Boxhandschuhen angekommen war. Sie oh und aahed, schubsten und brüllten, während sie versuchten, die Szene mit ihren Handys festzuhalten.

Kurz darauf brach ein richtiger Kampf aus. Gleichzeitig sausten junge Männer auf Vierrädern und Motorrädern um den Brunnen herum. Ein Mann, der sich Freddy nannte, zündete einen Blunt an und bot an, etwas Marihuana zu verkaufen.

Dann legte jemand das Lied „Cupid Shuffle“ auf, und die Menge jubelte und brach in einen Line Dance aus und tanzte bis Mitternacht weiter. Sanitäter kamen und reagierten auf einen Anruf wegen einer Überdosis. Die Polizei war nirgendwo zu sehen.

In der Ferne saß Frau Sumner auf den Stufen ihres Hauses, beobachtete die Szene und trank ein Glas Prosecco, ihr Papagei klammerte sich an ihr Kleid.

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