Als die Lokalzeitung schrumpfte, starteten diese Journalisten eine Alternative

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Als Jon Mitchell, der Bürgermeister von New Bedford, Massachusetts, 2019 seine Rede zum Zustand der Stadt hielt, machte er ein ungewöhnliches Plädoyer.

„Unterstützen Sie Ihre Lokalzeitung“, sagte er und bezog sich dabei auf die Standard-Times, die Tageszeitung von New Bedford. „Ihre Stadt braucht es, um effektiv zu funktionieren.“

Gehört Gannett, der Muttergesellschaft von USA Today und mehr als 250 anderen Tageszeitungen, The Standard-Times wurde immer dünner. Wie Tausende von Zeitungen im ganzen Land nahm es die Eigenschaften eines „Geisterpapiers“ — eine reduzierte Publikation, die einen Großteil ihres Personals verloren hatte, ihre Reichweite und ihre journalistischen Ambitionen einschränkte.

Jetzt, zwei Jahre später, fällt die Einschätzung des Bürgermeisters deutlicher aus.

„Wir haben keine funktionierende Zeitung mehr, und das sage ich mit Empathie für die Leute, die dort arbeiten“, sagte er in einem Interview. „Früher konnte ich nicht niesen, ohne mich erklären zu müssen. Jetzt muss ich die Leute bitten, zu meinen Pressekonferenzen zu erscheinen. Bitte, stell mir Fragen!”

Er war so begierig darauf, dass die Stadt eine robuste Zeitung hatte, dass er sich einer Gruppe anschloss, die den Kauf der Standard-Times untersuchte – aber Gannett verkaufte nicht.

Als also ein Kader von Journalisten, darunter ehemalige Redakteure der Standard-Times, letztes Jahr sagte, dass sie planen, eine gemeinnützige digitale Nachrichtenagentur zu gründen, um über New Bedford zu berichten, war der Bürgermeister ganz dabei.

So ungewöhnlich es auch erscheinen mag, Mr. Mitchell wollte, dass seine Verwaltung zur Rechenschaft gezogen wird. Darüber hinaus sagte er, dass eine vertrauenswürdige Nachrichtenquelle etwas Wichtiges wiederherstellen könnte, das seiner Meinung nach in New Bedford verloren gegangen war: „ein Gefühl für den Ort“, womit er eine fortlaufende Erzählung des täglichen Lebens in dieser multikulturellen Arbeiterstadt mit 95.000 Einwohnern meinte.

Als Melville im 19. Jahrhundert von seinen Ufern zu einer Walfangreise aufbrach, die „Moby-Dick“ inspirieren sollte, war es die reichste Stadt pro Kopf in Nordamerika. Heute leben 23 Prozent der Einwohner von New Bedford in Armut.

Die Vision des Bürgermeisters von einer vertrauenswürdigen Nachrichtenquelle war ähnlich der, die sich die Journalistengruppe bei der Gründung vorgestellt hatte Das neue Bedford-Licht. Der noch im Bau befindliche Newsroom in einer renovierten Textilfabrik ging am 7. Juni online.

„In einer komplexen Stadt wie New Bedford besteht ein dringender Bedarf an tiefgehendem, kontextbezogenem und erklärendem investigativem Journalismus“, sagte Barbara Roessner, Redakteurin von The Light und ehemalige Chefredakteurin von The Hartford Courant, in einem Interview.

Herausgeber ist Stephen Taylor, ein erfahrener Journalist von The Boston Globe, der seit Generationen im Besitz seiner Familie ist und an der Yale School of Management die Wirtschaftswissenschaften des Journalismus unterrichtet hat.

In seiner ersten Woche befasste sich The Light mit den lokalen Auswirkungen der Coronavirus-Pandemie, bei der in New Bedford mehr als 400 Menschen ums Leben kamen.

Die Berichterstattung führte mit den Personalkosten, mit Fotos und detaillierte Profile der verstorbenen Bewohner des Virus, und die Redaktion forderte die Leser auf, zusätzliche Namen anzugeben. Das Licht lieferte auch a datengefüllte Analyse wie die Krankheit die farbigen Gemeinschaften von New Bedford am härtesten getroffen hatte, und untersuchte den Tribut, den sie von der Stadt gefordert hatte Rentner in der Textil- und Bekleidungsindustrie, auf Ihrer lebendige Social-Club-Szene, und weiter zwei lokale „Langstreckenfahrer“ die immer noch unter anhaltenden Auswirkungen leiden, darunter ein 5-Jähriger.

„Wir wollen alle weiterziehen“, schrieb Frau Rössner in einer Mitteilung an die Leser. Aber dazu, sagte sie, “müssen wir wissen, wo wir waren und wo wir sind.”

In der zweiten Woche betrachtete The Light den boomenden Immobilienmarkt der Stadt, der teilweise durch die bevorstehende Wiederbelebung von S-Bahn nach Boston, seit den 1950er Jahren stillgelegt. Es wurden auch Möglichkeiten in Betracht gezogen, Gentrifizierung abwehren. Zukünftige Themen, sagte Frau Roessner, seien unter anderem Race and Policing, Offshore-Windindustrie und Kommunalfinanzen.

Der Plan ist, jeden Wochentag einen ausführlichen Artikel zu veröffentlichen, während einige der Heftklammern lokaler Zeitungen wie High-School-Sport und eine Polizeiunterlage ausgelassen werden.

„Wir können nicht den Weg der Tageszeitung gehen, die versucht, alles für alle Menschen zu tun“, sagte Rößner. „Die Herausforderung für uns besteht darin, diszipliniert zu bleiben, um die tiefere Arbeit zu erledigen und nicht im täglichen Nachrichtenzyklus gefangen zu sein.“

Das Licht, das keine gedruckte Ausgabe hat, ist für die Leser kostenlos. Es akzeptiert keine Werbung und ist auf Spenden, Zuschüsse und Sponsoring von lokalen Unternehmen angewiesen. Es plant eine umfassende Beteiligung der Gemeinschaft, einschließlich Workshops zur Medienkompetenz für Bewohner, die möglicherweise Mitwirkende werden.

Es folgt weitgehend einem Playbook für digitale gemeinnützige Nachrichtenseiten, das von der Institut für gemeinnützige Nachrichten, eine Gruppe, die Start-ups begleitet und Wert auf redaktionelle Unabhängigkeit und finanzielle Transparenz legt.

Da traditionelle Tages- und Wochenzeitungen in den letzten Jahren geschrumpft oder ausgestorben sind, sind im ganzen Land gemeinnützige Nachrichtenseiten entstanden, von Die Texas-Tribüne zu Das New Hampshire Bulletin. Von den Hunderten, die jetzt online sind, sind in den letzten zwei Jahren mehr als 50 gestiegen, sagte Jonathan Kealing, Chief Network Officer des Instituts.

Herr Kealing sagte, er sei beeindruckt von der Unterstützung, die The Light bisher erhalten habe. „Für ein gemeinnütziges Nachrichten-Start-up in einer relativ kleinen Stadt war das beachtlich“, sagte er. “Unsere Hoffnung ist, dass mehr Organisationen diese Art von Community-Unterstützung sehen und es ihnen ermöglicht, mit wirkungsvollem Journalismus von Anfang an zu starten.”

Obwohl viele der lokalen „Machthaber“ The Light unterstützen, sagten seine Gründer, dass Spender keine Rolle bei redaktionellen Entscheidungen spielen würden und dass es keine heiligen Kühe gebe – nicht einmal den unterstützenden Bürgermeister.

„Er hat schon lange keine Kritik oder Prüfung mehr erfahren“, sagte Ken Hartnett, ein ehemaliger Redakteur der Standard-Times und eine treibende Kraft hinter dem Licht, in einem Interview.

„Aber jeder erkennt die Notwendigkeit eines klaren Instruments, mit dem man regelmäßig die Realitäten der Stadt skizzieren kann“, fuhr er fort. “Wenn Sie das nicht haben, haben Sie kein kohärentes Verständnis von dem, was vor sich geht.”

(Lisa Strattan, Gannetts Regionalredakteurin für New England, die die Standard-Times beaufsichtigt, reagierte nicht auf Anfragen nach Kommentaren zu diesem Artikel. Aber sie erzählte The Boston Globe im April dass The Standard-Times ausgeklügelte Analysen verwendet, um festzustellen, was die Leser wollen.)

The Light sieht viel zu untersuchen, mit kulturellen, politischen und wirtschaftlichen Veränderungen. Die vielfältige Bevölkerung von New Bedford umfasst große Gemeinschaften von portugiesischen Amerikanern und Kapverden. Die Stadt war eine traditionelle Hochburg der Demokraten, aber die Unterstützung für Donald J. Trump wuchs von 2016, als er 31 Prozent der Stimmen in New Bedford erhielt, bis 2020, als er 37 Prozent gewann.

Und New Bedford steht am Rande einer möglichen wirtschaftlichen Renaissance. Dank einer florierenden Jakobsmuschelindustrie hat die Stadt den nach Dollarwert größten kommerziellen Fischereihafen des Landes. Mit der jüngsten Genehmigung von der erste Offshore-Windpark im industriellen Maßstab des Landes In der Nähe will die Stadt zum Schauplatz für den Bau und die Installation der riesigen Turbinen werden, die bald die Atlantikküste bevölkern könnten.

Da die Stadt an einem so wichtigen Wendepunkt liegt, ist Bürgermeister Mitchell umso begieriger, einen zuverlässigen Erzähler zu finden, der New Bedfords Geschichte erzählt.

Studien der letzten zehn Jahre haben gezeigt, dass Städte ohne Watchdog reale Kosten verursachen, darunter ein Rückgang der Wahlbeteiligung und sinkt das Anleiherating einer Stadt. Der Mangel an Rechenschaftspflicht kann zu Verschwendung und Korruption führen, was die Staatskosten in die Höhe treibt.

Es ist der seltene Beamte, der so viel wie Herr Mitchell, 52, getan hat, um eine Medienpräsenz in seinem Zuständigkeitsbereich zu fördern. Ein ehemaliger Staatsanwalt mit Harvard-Ausbildung, der 2011 erstmals zum Bürgermeister gewählt wurde, hat den Fall vor einigen Jahren erfolgreich beim öffentlichen Radio von Rhode Island und bei einem angeschlossenen Fernsehsender eingereicht, um Korrespondenten in seiner Stadt zu entsenden.

„Sie fragen sich, ob ich der naivste Politiker Amerikas bin“, sagte er. „Fragen Sie mich in sechs Monaten, wenn The Light eine harte Geschichte über uns macht, und ich bin vielleicht nicht so begeistert.“

Aber er sagte, er sei bereit, „den Hit zu nehmen“, weil es besser wäre, als ohne solide Berichterstattung zu leben.

„Ich bin überrascht, dass nicht mehr Bürgermeister darüber sprechen, denn wir sehen das alle vor uns spielen“, sagte er. „Wenn die lokalen Medien verkleinert werden, wird die Stadt verkleinert, und wenn die Stadt verkleinert wird, wird das Amt des Bürgermeisters verkleinert. Es liegt also im Eigeninteresse der Bürgermeister, sich darum zu kümmern.“

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