Die Zukunft von Impfstoffen hängt von etwas ab, das Mangelware ist: Laboraffen

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Mark Lewis wollte unbedingt Affen finden. Millionen von Menschenleben waren weltweit gefährdet.

Lewis, der CEO von Bioqual, war verantwortlich für die Lieferung der Laboroveralls an Pharmaunternehmen wie Modern Y. Johnson & Johnson, die Tiere brauchten, um ihre Impfstoffe gegen COVID-19 zu entwickeln. Als das Coronavirus letztes Jahr die Vereinigten Staaten fegte, wurden weltweit fast keine Affen gezüchtet, die speziell für diesen Zweck gezüchtet wurden.

In Ermangelung eines Angebots an Affen für wissenschaftliche Zwecke, das jeweils mehr als 10.000 US-Dollar kosten kann, mussten fast ein Dutzend Unternehmen alles tun, um diese Tierarten auf dem Höhepunkt der Pandemie zu finden.

“Wir haben Arbeit verloren, weil wir die Tiere in dieser Zeit nicht versorgen konnten”, sagte Lewis.

Die Welt braucht Affen, Primaten mit sehr menschlicher DNA, um Impfstoffe gegen COVID-19 zu entwickeln. Ein kürzlich erlassenes Verbot des Verkaufs von Wildtieren aus China, dem Hauptlieferanten von Labortieren, hat jedoch einen globalen Mangel verschärft, der durch die unerwartete Nachfrage aufgrund der Pandemie verursacht wurde.

Der jüngste Mangel hat die Debatte über die Schaffung eines strategischen Affenreservats in den Vereinigten Staaten wiederbelebt, eines Notreservats, das den von der Regierung unterhaltenen Öl- und Getreidereserven ähnelt.

Da neue Varianten des Coronavirus die derzeitige Menge an Impfstoffen überflüssig zu machen drohen, suchen Wissenschaftler nach neuen Affenquellen, und die USA bewerten ihre Abhängigkeit von China neu, einem Rivalen mit eigenen Biotech-Ambitionen.

Die Pandemie hat Chinas Kontrolle über die Lieferung von Notfallprodukten deutlich gemacht, einschließlich Masken und das Drogen dass die Vereinigten Staaten in einer Krise brauchen.

Amerikanische Wissenschaftler haben sowohl private als auch staatlich finanzierte Einrichtungen in Südostasien und Mauritius, einer winzigen Insel im Südosten Afrikas, nach ihren bevorzugten Probanden, den Rhesus- und Cynomolgus-Makaken, auch Langschwanzmakaken, durchsucht.

Kein Land kann jedoch das Angebot aus China kompensieren. Vor der Pandemie im Jahr 2019 lieferte China mehr als 60 Prozent der 33.818 Primaten, hauptsächlich Cynomolgus-Makaken, die in die USA importiert wurden. Dies geht aus Analystenschätzungen hervor, die auf Daten der Zentren für Kontrolle und Management basieren. Prävention von Krankheiten.

In den Vereinigten Staaten leben in ihren sieben Primatenzentren bis zu 25.000 Laboraffen – meist Rhesusaffen mit rosa Gesichtern. Seit Beginn der Pandemie waren zwischen 600 und 800 dieser Tiere Gegenstand der Coronavirus-Forschung.

Laut Wissenschaftlern sind Affen die idealen Proben, um COVID-19-Impfstoffe zu untersuchen, bevor sie am Menschen getestet werden. Primaten teilen mehr als 90 Prozent unserer DNA und können dank ihrer Biologie mit Nasentupfern und gescannten Lungen getestet werden. Wissenschaftler sagen, es sei fast unmöglich, einen Ersatz für das Testen von COVID-19-Impfstoffen zu finden, obwohl Medikamente wie Dexamethason, der frühere Steroid-Präsident Donald Trump, der sich selbst behandelt hat, wurde an Hamstern getestet.

In der Vergangenheit wandten sich die Vereinigten Staaten an Indien, um Rhesusaffen zu liefern. Aber 1978 in Indien stoppte seine Exporte nachdem die indische Presse berichtet hatte, dass die Overalls in den USA für militärische Tests verwendet wurden. Pharmaunternehmen suchten nach einer Alternative.

Am Ende erreichten sie China.

Die Pandemie störte die jahrzehntelange Beziehung zwischen amerikanischen Wissenschaftlern und chinesischen Zulieferern.

“Die Schließung des chinesischen Marktes zwang alle dazu, sich weniger verfügbaren Tieren zuzuwenden”, sagte Lewis.

Im Laufe der Jahre waren es auch mehrere Fluggesellschaften, darunter große amerikanische weigerte sich, Tiere zu transportieren verwendet in der medizinischen Forschung aufgrund des Widerstands von Tierschützern.

Inzwischen hat sich der Preis für einen Cynomolgus-Affen gegenüber dem Vorjahr mehr als verdoppelt und liegt laut Lewis weit über 10.000 US-Dollar. Wissenschaftler, die Heilmittel für andere Krankheiten wie Alzheimer und AIDS erforschen, sagen, dass sich ihre Arbeit verzögert hat, da Coronavirus-Forscher die Priorität haben, mit Tieren zu arbeiten.

Aufgrund des Mangels haben immer mehr amerikanische Wissenschaftler die Regierung gebeten, eine stetige Versorgung der Tiere sicherzustellen.

Skip Bohm, stellvertretender Direktor und Chef-Tierarzt des Nationalen Primatenforschungszentrums der Tulane University in der Nähe von New Orleans, stellte fest, dass die Debatte um ein strategisches Affenreservat unter den Direktoren der nationalen Primatenforschungszentren vor etwa 10 Jahren begann. Aufgrund des Geld- und Zeitaufwands für den Start eines Zuchtprogramms wurde jedoch nie eine Reserve geschaffen.

“Unsere Idee war so etwas wie eine strategische Ölreserve in dem Sinne, dass es viel, viel Kraftstoff gibt, der nur im Notfall verwendet wird”, sagte Bohm.

Mit der Entdeckung neuer Varianten des Virus, die den Wettlauf um einen Impfstoff wieder aufnehmen könnten, sagen Wissenschaftler, dass die Regierung sofort Maßnahmen ergreifen muss, um das Reservat zu schaffen.

“Das strategische Affenreservat ist genau das, was wir brauchen, um COVID zu bekämpfen, und wir haben es einfach nicht”, sagte Keith Reeves, Hauptforscher am Zentrum für Virologie und Impfstoffforschung der Harvard Medical School.

Eine starke strategische Reserve ist jedoch möglicherweise nicht in der Lage, die stratosphärische Nachfrage nach Labortieren zu befriedigen, wie Forscher in China festgestellt haben. Selbst mit einer Reserve von etwa 45.000 Affen unter staatlicher Kontrolle sagen Forscher aus China, dass sie auch mit Engpässen zu kämpfen haben.

Forscher sammeln oft Hunderte von Proben von einem einzelnen Affen, dessen Gewebe jahrelang eingefroren und über lange Zeiträume untersucht werden kann. Wissenschaftler sagen, dass sie das Beste aus jedem Tier machen, aber mit COVID-19 infizierte Affen können nicht zurückkehren, um mit anderen gesunden Tieren zu leben, und müssen letztendlich eingeschläfert werden.

Im Januar teilte Shen Weiguo, CEO der Shanghai Tech Venture Capital Group, den lokalen Gesetzgebern mit, dass die drei großen biomedizinischen Unternehmen der Stadt laut einem Medienbericht im vergangenen Jahr 2.750 Forschungsaffen benötigten und nicht hatten. Das Defizit soll in den nächsten fünf Jahren jährlich um 15 Prozent steigen, sagte Shen.

Hubei Topgene Biotechnology züchtet Affen für eigene Forschung und für den Export. Früher waren die USA das Hauptexportziel, aber derzeit verfügt das Unternehmen nicht über genügend Tiere, um eigene Experimente durchzuführen, sagte Yan Shuo, Vertriebsleiter.

“Jetzt geht es nicht einmal mehr um Geld”, sagte Yan. “Wir haben nicht einmal Affen, die wir im Ausland verkaufen können.”

Die Vereinigten Staaten haben landesweit sieben Primatenforschungszentren, in denen Tiere, wenn sie nicht an der Forschung beteiligt sind, in Kolonien mit Zugang zur Natur und Anreicherungsaktivitäten leben. Die Einrichtungen sind an Universitäten angeschlossen und werden von den National Institutes of Health finanziert. Seit Jahren beschuldigen Tierschutzaktivisten die Zentren des Missbrauchs, beispielsweise die Trennung von Jungen und Müttern.

Matthew R. Bailey, Präsident der National Association for Biomedical Research, sagte, er bereite sich darauf vor, der Biden-Administration das Problem des Affenmangels vorzustellen. Bailey erwähnte, dass Chinas Entscheidung zu Beginn der Pandemie, die Exporte zu stoppen, “wahrscheinlich ein umsichtiges Notfallmanöver war”, schlug jedoch vor, dass China wieder exportieren könnte, da jetzt bekannt ist, wie sich das Virus verbreitet.

Das chinesische Außenministerium erklärte, das Verbot habe keine spezifischen Ziele, keine Arten und keine Länder.

“Wenn sich die internationale Situation verbessert und die Bedingungen für den Import und Export erfüllt sind, wird China die Wiederaufnahme der Importe und Exporte und anderer damit zusammenhängender Aktivitäten im Detail abwägen”, heißt es in einer Erklärung des Ministeriums.

Experten sagten, die Vereinigten Staaten müssten eine gewisse Verantwortung dafür übernehmen, dass sie nicht genug Forschungsaffen haben.

Die Budgets für nationale Primatenzentren sind seit mehr als einem Jahrzehnt stabil oder rückläufig. Koen Van Rompay, ein Experte für Infektionskrankheiten am California National Primate Research Center, sagte, die Bundesregierung habe das Zentrum vor etwa zehn Jahren gebeten, seine Brutkolonien zu erweitern, aber keine weiteren Mittel bereitgestellt, so dass die Kolonie am Ende zurückging.

“In mehreren Fällen haben wir unseren Frauen Geburtenkontrolle gegeben”, sagte Van Rompay. “Auf diese Weise wurden im Frühjahr weniger junge Menschen geboren.”

In einem Panel, das im Dezember 2018 von den National Institutes of Health organisiert wurde, diskutierten die Wissenschaftler die Herausforderungen, denen sich die amerikanische Primatenversorgung gegenübersieht. Es wurde dann festgestellt, dass “wenn China beschließt, den Wasserhahn zu schließen, wir in ernsthafte Schwierigkeiten geraten”, sagte Jeffrey Roberts, stellvertretender Direktor des California National Primate Research Center.

Die Teilnehmer “waren sich einig, dass die Notwendigkeit, Cynomolgus-Makaken im Land zu züchten, von wesentlicher Bedeutung ist und die biomedizinische Forschung in den Vereinigten Staaten insgesamt gefährden könnte, wenn sie nicht erfüllt werden”, heißt es in einem Sitzungsbericht. “Sie betonten, dass es möglicherweise bereits zu spät ist, um diesen Bedarf zu decken, aber es wird sicherlich in ein paar Monaten sein.”


Amber Wang Y. Elsie Chen arbeitete mit der Untersuchung zusammen.

Sui-Lee Wee ist Korrespondentin der New York Times in Singapur. Sie berichtet seit fast einem Jahrzehnt über China und schreibt über soziale Themen, Geschlecht, genetische Überwachung, Gesundheitsversorgung und die Schnittstelle zwischen Demografie und Wirtschaft. @ Suilee



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